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Die meisten Todeskandidaten rennen möglicherweise gegen die Zeit, wenn es um ihre letzten Tage geht, und warten darauf, dass ein Gericht ihre Hinrichtung stoppt, oft nur wenige Stunden vor dem geplanten Termin. Aber es war eine andere Art von Rennen für Max Soffar, der seine eigene biologische Uhr hatte, mit der er kämpfen musste, als er den langwierigen, verschlungenen Berufungsprozess durchlief.

Jahrelang hatte sein engagiertes Verteidigungsteam fieberhaft daran gearbeitet, eine Entlastung auf der Grundlage eines falschen Geständnisses zu erreichen. Aber am Sonntagabend, in der Polunsky-Einheit in Livingston, lief Soffars Zeit ab. Er starb an Leberkrebs im Endstadium in der Todeszelle; Er hatte 35 seiner 60 Jahre im Gefängnis verbracht.

Obwohl keine physischen Beweise Soffar jemals mit den Morden in Verbindung gebracht hatten, wurde er 1982 verurteilt, drei Angestellte einer Bowlingbahn in Houston im Hinrichtungsstil erschossen zu haben. Das Verbrechen erschütterte die Stadt monatelang. Mit Hilfe eines Zeugen, der eine Kugel in den Kopf überlebte, erstellte ein Polizist eine Skizze des Verdächtigen und bot jedem, der ihn identifizieren konnte, eine Belohnung von 15.000 US-Dollar an. Und wie sowohl Michael Hall von Texas Monthly als auch der Journalismusprofessor der Texas Southern University, Michael Berryhill, ausführlich darüber geschrieben haben, Dieser finanzielle Anreiz würde Soffar letztendlich für den Rest seines Lebens hinter Gitter bringen.

Wie Berryhill letztes Jahr in einem langen Houston Chronicle-Artikel schrieb, war Soffar ein Schulabbrecher der siebten Klasse, der sein ganzes Leben lang drogenabhängig war und bei der Geburt aufgrund des fetalen Alkoholsyndroms mit Leber- und Hirnschäden geboren wurde. Zum Zeitpunkt seiner Verurteilung war er jahrelang mit Einbrechern und anderen Drogenabhängigen unterwegs gewesen, obwohl er auch als Informant der Polizei fungiert hatte. Berichten zufolge glaubte er, er könne die Bowlingbahnmorde an einen Mitverbrecher festmachen, der wie der Typ in der Skizze aussah, dann die 15.000 Dollar zurückholen und weggehen.

Stattdessen, obwohl die Details, die Soffar ursprünglich den Detectives über diese Nacht gab, in keiner Weise mit dem tatsächlichen Tatort synchronisiert waren, konnte die Polizei Soffar unter Druck setzen, seine Geschichte mehrmals zu ändern — von nie anwesend zu sein und nur im Fluchtwagen zu warten, um nur Zeuge der Morde zu werden, dann schließlich von seinem Komplizen gezwungen zu werden, Menschen zu erschießen. Während seines Prozesses war dieses Geständnis der einzige Beweis, auf den sich die Geschworenen stützten, um Soffar in die Todeszelle zu schicken. Und das, sagt Berryhill, ist die beunruhigendste Facette von Soffars Fall.

„Diese Fälle sind frustrierend, wenn Sie ein Geständnis haben, keine physischen Beweise, aber das Verbrechen ist so schrecklich, dass sich die Jury gezwungen fühlt, ein Urteil zu fällen“, sagte er der Houston Press. „Selbst mit solch einem unwahrscheinlichen Geständnis.“

Im Jahr 2006 konnten die Anwälte von Soffar ein neues Verfahren einleiten, nachdem sie argumentiert hatten, dass Soffar zum ersten Mal einen unwirksamen Anwalt hatte.* Wie Berryhill berichtete, hatte die Verteidigung gehofft, einen Zeugen namens Stewart Cook in den Zeugenstand zu rufen, der mit einem Mann namens Paul Reid, der Cook angeblich gesagt hatte, dass er hinter den Morden an der Houston Bowling Alley stecke, ein krimineller Partner gewesen war. Reid war bereits im Gefängnis in Tennessee, für Morde verurteilt, dass ein Tennessee Polizist sagte auffallend ähnlich wie die Bowlingbahn Fall waren. Aber die Bezirksrichterin Mary Lou Keel ließ das nicht in Beweise einfließen, Anscheinend glaubten sie nicht, dass die Verbrechen ähnlich genug waren. Und Cook schaffte es auch nie in den Zeugenstand, weil die Staatsanwaltschaft drohte, ihn wegen Mordes zu verurteilen, wenn er aussagte.

Zum zweiten Mal, sagte Berryhill, befand ihn eine Jury für schuldig, nachdem sie nichts als sein Geständnis abgewogen hatte und nie in der Lage war, eine alternative Theorie zu hören, die gerade genug vernünftige Zweifel aufkommen ließ, um ihn freizusprechen.

„Falsche Geständnisse, denke ich, sind für den Durchschnittsmenschen wirklich schwer zu schlucken, weil sie sich nicht vorstellen können, dass jemand etwas gesteht, was er nicht getan hat“, sagte Berryhill. „Aber der Durchschnittsmensch ist sich vielleicht nicht all dieser Faktoren bewusst.“

Berryhill hofft, dass Soffars Fall, wenn überhaupt, zu einem Katalysator für die Änderung der polizeilichen Verhörtaktik wird oder zumindest zum wachsenden öffentlichen Bewusstsein für das Problem beiträgt.

Aber darüber hinaus haben einige Richter am Obersten Gerichtshof der USA sogar begonnen zu signalisieren, dass es an der Zeit ist, die Verfassungsmäßigkeit der Todesstrafe wegen Fällen wie Soffars zu überdenken. Letztes Jahr zum Beispiel rief Richter Stephen Bryer zwei Fälle in Texas aus und unterstrich die sehr reale Möglichkeit, dass der Staat unschuldige Leben genommen haben könnte. Er hob den Fall von Carlos Deluna hervor, der 1989 hingerichtet wurde, obwohl er jahrelang darauf bestanden hatte, dass ein anderer Mann namens Carlos eine Frau an einer Tankstelle getötet hatte, was später in einem Buch bestätigt wurde; und das von Cameron Todd Willingham, der hingerichtet wurde, weil er sein Haus in Brand gesteckt und seine Kinder aus Gründen getötet hatte, die nie klar waren — obwohl die Feuerwissenschaft, mit der er verurteilt wurde, später als „Junk Science“ angesehen wurde.“

Wir werden nie wissen, was aus Soffars jüngsten Appellen geworden wäre. Das fünfte Berufungsgericht stimmte kürzlich zu, seinen Fall zu hören, vielleicht eine der letzten Chancen, die er bei einer Entlastung gehabt hätte. Das Gericht sollte morgen mündliche Argumente hören.


* Korrektur 4 / 26 / 16: Andrew Horne war in den letzten Jahren Soffars Berufungsanwalt, obwohl er im zweiten Prozess nicht sein Prozessanwalt war. Die Presse bedauert den Fehler.

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Meagan Flynn ist ein angestellter Schriftsteller bei der Houston Press, der trotz der Berichterstattung über Strafjustiz und andere politische Streitereien in Harris County nur eine kleine Tasse Kaffee pro Tag trinkt.
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  • Meagan Flynn

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