Hvorfor meerkats og mongooses har en samarbejdsvillig tilgang til at opdrage deres hvalpe

lever i det flade, tørre landskab i Kalahari, meerkats er en af de mest samarbejdsvillige arter af pattedyr på planeten. Manglen på mad og få steder at skjule sig for rovdyr har ført dem til at bo i grupper, hvor de deler opgaverne med at fouragere og holde øje.

men disse diminutive dyr samarbejder også på måder, der er sjældne blandt pattedyr.

surikater lever i store familier på op til 50 individer, men kun en dominerende mand og kvinde vil opdrætte, mens deres hvalpe fodres og opdrættes af de andre i gruppen.

‘kun omkring en ud af seks eller syv kvindelige surikater får succes,’ forklarede Professor Tim Clutton-Brock, der har brugt 24 år på at studere social adfærd hos surikater i Kalahari. Men de, der gør det, kan producere tre kuld på fem til syv unger om året.

‘de underordnede hunner ammer og vogter de unge ved hulen i de første tre uger af livet. I de næste tre måneder fodrer disse hunner også de unge ved at give væk op til 40% af den mad, de finder.’

strategien er enormt succesrig – dominerende kvindelige surikater kan producere op til 20 hvalpe på et år og styrke deres gruppes størrelse, så de kan holde dyrebart territorium mod rivaliserende familier.

‘vores mest succesrige kvinde har opdrættet 81 hvalpe til overlevelse i løbet af hendes levetid,’ sagde professor Clutton-Brock og henviste til de meerkats, han har observeret.

‘det er let at forstå, hvorfor dyr konkurrerer … det er mindre let at forstå, hvorfor enkeltpersoner i nogle tilfælde kan bruge en stor del af deres liv på at hjælpe andre individer.’

professor Tim Clutton-Brock, University of Cambridge

strategi

men udviklingen af denne strategi giver ringe mening i en verden, hvor enkeltpersoner typisk er ude på at hjælpe sig selv.

i de fleste dyr betyder det egoistiske drev til overlevelse og at videregive deres egne gener, at få vil hjælpe med at opdrage andres afkom, og i nogle tilfælde, såsom løver og nogle aber, vil de endda dræbe de unge af rivaler.

‘det er let at forstå, hvorfor dyr konkurrerer,’ sagde professor Clutton-Brock. ‘De konkurrerer om mad, de konkurrerer om territorium, de konkurrerer om at opdrætte. Så, det er mindre let at forstå, hvorfor enkeltpersoner i nogle tilfælde kan bruge en stor del af deres liv på at hjælpe andre individer.’

dette er hvad Prof. Clutton-Brock og hans kolleger satte sig for at forstå som en del af det ambitiøse seksårige thcb2011-projekt. De observerede og overvågede mere end 700 vilde surikater fra 30 forskellige grupper i Kalahari og tog genetiske og hormonprøver af dyrene gennem hele deres liv.

de fandt ud af, at meerkats viser et usædvanligt højt niveau af slægtskab til andre i deres grupper sammenlignet med det, der findes i andre sociale dyr som afrikanske jagthunde og primater. Med andre ord er næsten alle medlemmer af en meerkat-gruppe brødre og søstre.

da surikaterne i en gruppe alle deler kopier af de samme gener, betyder det, at de også har en interesse i at sikre, at deres mors afkom overlever, siger professor Clutton-Brock.

‘andre kvinder kan sikre, at de gener, de deler, overføres ved at hjælpe med at opdrage deres søskende,’ sagde han. Det gør samarbejdet meget stærkere .’

alligevel er meerkat-gruppelivet ikke altid harmonisk. Den dominerende kvinde undertrykker aktivt den seksuelle udvikling af andre kvinder, der er mindre, ved at mobbe dem og udvise enhver, der prøver at opdrætte. Hvis den dominerende kvinde dør, konkurrerer de resterende kvinder om at tage hendes plads. De spiser konkurrencedygtigt i et forsøg på at vokse ud af deres søstre og hævde deres dominans. Når den nye avlskvinders skelet er på plads, forlænges det, og hun tager muskler på.

sociale dyr

i andre sociale dyr, såsom chimpanser og bavianer, er slægtskab meget lavere inden for grupper. Det betyder, at højere primater, herunder mennesker, er nødt til at engagere sig i langt mere social manøvrering og allianceformning inden for deres gruppe, siger professor Clutton-Brock. Denne Game Of Thrones-stil politik kunne have været en af drivkræfterne for stigningen i intelligens og hjernestørrelse set hos mennesker.

‘de fleste af de dyr, der lever i grupper med lave niveauer af slægtskab, har tendens til at være det, vi ville betragte som kognitivt udviklet,’ sagde professor Clutton-Brock. Selv mennesker lever i grupper med meget lave gennemsnitlige niveauer af sammenhæng. Moralen er, at hvis du bor i en gruppe, hvor ikke alle er tæt knyttet til dig, og måske ønsker at skrue dig over, hvis de får en chance, du skal være lys.’

andre kooperative dyr har udviklet forskellige strategier for at sikre, at gruppen holder sammen. Banded mongooses, meerkats’ større fætre, skaber et’ slør af uvidenhed’, der hjælper med at sikre, at gruppen arbejder sammen for at opdrage deres unge.

det femårige SOCODEV-projekt fulgte 12 grupper af vilde banded mongooses i Uganda, som bor i familiegrupper på omkring 20 personer. I modsætning til meerkats opdrætter fire til seks hunner på samme tid.

mens yngre kvinder typisk parrer et par dage efter de ældre, synkroniserer de deres graviditeter, så alle kvinder føder nøjagtigt samme morgen. Det fælles kuld opdrættes derefter af gruppen.

‘ hvis en kvinde føder på en anden dag, vil de andre kvinder sandsynligvis dræbe de unge,’ sagde professor Michael Cant, en evolutionær biolog ved University of Ekseter, UK, der har studeret mongooses siden 1995. Synkronisering for at føde i samme øjeblik er en måde at undgå barnemord på. Vi tror, at ingen af hunnerne ved, hvem deres egne hvalpe er, så de plejer dem alle, bare hvis de er deres egne. Det er en egoistisk handling, der fører til (noget som) en sand kibbutts.’

graviditet

for at undersøge denne adfærd mere detaljeret fodrede Prof. Cant og hans team halvdelen af avlshunnerne i hver mongoose-gruppe med yderligere næringsrig mad under graviditeten. De målte vækst, hormonal stress, genetiske markører for aldring og senere adfærd hos hvert af afkom.

de fandt ud af, at mens de mødre, der var blevet fodret med den ekstra mad, fødte større hvalpe, arbejdede de derefter ekstra hårdt for at opdrage afkom fra mødre, der ikke havde haft den ekstra mad, og udlignede forskellene mellem dem.

‘(Banded) mongooses altid (synes at) gøre det modsatte af, hvad vi mener, de skal gøre,’ sagde professor Cant, hvis forventning havde været, at hvalpe, der var større ved fødslen til at drage fordel af deres forspring i livet, hvilket er hvad der sker med hunde og andre pattedyr. I stedet fokuserede hunnerne på at hæve runterne. ‘Jeg tror, det bekræfter, at de virkelig ikke ved, hvem deres eget afkom er i kuldet. Det betaler hver kvinde at hjælpe runt, hvis der er en chance for, at det kan være hendes.’

yderligere resultater, der skal offentliggøres senere på året, viser også, at de, hvis mødre ikke blev fodret med ekstra mad under graviditeten, faktisk kan ende med at gøre det bedre senere i livet.

den postnatale pleje ser ud til at overkompensere, så lettere hvalpe ender med at blive tungere voksne, siger prof. Det ser ud til, at uvidenhedens slør (om forældre), der fører til omfordeling af rigdom blandt disse afkom, har langvarige virkninger på deres kondition.’

Prof. Cant mener, at resultaterne også kan have konsekvenser for at teste teorier om samarbejde hos mennesker. ‘Mennesker er kooperative opdrættere – vores afkom opdrættes af bedsteforældre, søskende såvel som deres forældre.

‘der er også meget konflikt både inden for mongoose grupper og mellem grupper. De er et af de få pattedyr, der går i krig med hinanden. Det er let at tegne analogier med denne (menneskelige udvikling), da vores egen menneskelige adfærd er et mærkeligt kompliment af samarbejde og konflikt.’

forskningen i denne artikel blev finansieret af Det Europæiske Forskningsråd. Hvis du kunne lide denne artikel, kan du overveje at dele den på sociale medier.

ny forskning vælter ideen om, at muldyrrotter har et ‘kastesystem’

tidligere blev det antaget, at muldyrrotter blev født i forskellige ‘kaster’, der definerede deres roller inden for kolonien for livet, ligesom med bier og myrer. Forskning fra thcb2011-projektet, som er på et tidligere tidspunkt end meerkats, har afsløret, at dette ikke er tilfældet.

Prof. Clutton-Brock fra THCB2011 og hans kolleger har studeret Damaraland muldvarprotter, et andet meget samarbejdsvilligt pattedyr, der lever i kolonier under Kalahari, hvor en enkelt kvindelig ‘dronning’ producerer alle afkom.

de fokuserer på 500 molrotter i naturen og yderligere 500 i 60 fangne kolonier, der lever i gennemsigtige rør i et specielt bygget anlæg i Kalahari.

de har fundet ud af, at muldyrrotter ændrer roller gennem deres liv, og deres bidrag til samarbejdsaktiviteter, såsom grave og foder til mad, stiger med alderen. De ser også lignende niveauer af slægtskab i molrotte kolonier, som de så i meerkats.

‘molrotter lever under jorden, så det er meget sværere at studere deres sociale adfærd,’ sagde professor Clutton-Brock. Men vores nye facilitet giver os mulighed for at gøre dette i hidtil usete detaljer.’

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.