Opret forbindelse. Opdage. Dele.

^
hold Houston Press gratis

jeg støtter

  • lokal
  • fællesskab
  • journalistik
  • logo

støt Houston ‘ s uafhængige stemme og hjælp med at holde Houston presses fremtid fri.

de fleste indsatte i dødsgangen kæmper muligvis mod tiden, når det kommer til deres sidste dage, og venter på, at en domstol stopper deres henrettelse ofte kun få timer før den er planlagt. Soffar, der havde sit eget biologiske ur at kæmpe med, da han løb gennem den lange, indviklede appelproces.

i årevis havde hans engagerede forsvarsteam arbejdet feberligt for at sikre en frifindelse baseret på en falsk tilståelse. Men søndag aften, på Polunsky-enheden i Livingston, udløb Soffars tid. Han døde af terminal leverkræft i dødsgangen sygeafdeling; han havde tilbragt 35 af sine 60 år i fængsel.

selvom ingen fysiske beviser nogensinde havde forbundet Soffar med mordene, blev han dømt i 1982 for at skyde tre ansatte i en Houston-kastegade, henrettelsesstil. Forbrydelsen raslede byen i flere måneder. Ved hjælp af et vidne, der overlevede en kugle i hovedet, udarbejdede en politidetektiv en skitse af den mistænkte og tilbød en belønning på $15.000 til den, der kunne identificere ham. Michael Berryhill har skrevet om udførligt, at økonomisk incitament i sidste ende ville sætte Soffar bag tremmer for resten af sit liv.

som Berryhill skrev i et langt Houston Chronicle-stykke sidste år, var Soffar en syvende klasse frafald, der havde været afhængig af stoffer hele sit liv, efter at have været født med lever-og hjerneskade ved fødslen på grund af føtal alkoholsyndrom. På det tidspunkt blev han dømt, han havde kørt med indbrudstyve og andre stofmisbrugere i årevis, skønt han også havde fungeret som informant for politiet. Han troede angiveligt, at han kunne pinke mordene på en medkriminel, der lignede fyren i skitsen, og derefter genvinde $15.000 og gå væk.

i stedet, selvom detaljerne Soffar oprindeligt gav detektiver om den aften på ingen måde synkroniseret med selve gerningsstedet, politiet var i stand til at presse Soffar til at ændre sin historie flere gange — fra aldrig engang at være til stede og kun vente i flugtbilen, til kun at være vidne til mordene, så endelig til at blive tvunget af sin medskyldige til at skyde folk. Under hans retssag var denne tilståelse det eneste bevis, som jurymedlemmer stolede på for at sende Soffar til dødsgangen. Og det siger Berryhill, er den mest bekymrende facet af Soffars sag.

“disse sager er frustrerende, hvor du har en tilståelse, ingen fysiske beviser, men forbrydelsen er så forfærdelig, at juryen føler sig tvunget til at afsige en dom,” fortalte han Houston Press. “Selv med sådan en usandsynlig tilståelse.”

i 2006 var Soffars advokater i stand til at sikre en ny retssag efter at have argumenteret for, at Soffar havde ineffektiv advokat første gang.* Som Berryhill rapporterede, havde forsvaret håbet at indkalde til standen et vidne ved navn Stuart Cook, der havde været en partner i kriminalitet med en mand ved navn Paul Reid, der angiveligt fortalte Cook, at han stod bag mordene i Houston. Reid var allerede i fængsel i Tennessee, dømt for mord, som en Tennessee-politidetektiv sagde, lignede slående sagen. Men statsdommer Mary Lou Keel ville ikke lade det være bevis, tilsyneladende ikke at tro, at forbrydelserne var ens nok. Og Cook kom heller ikke til standen, fordi anklagere truede med at prøve ham for mord, hvis han vidnede.

så for anden gang sagde Berryhill, at en jury fandt ham skyldig efter at have vejet andet end hans tilståelse, aldrig i stand til at høre en alternativ teori, der måske har rejst lige nok rimelig tvivl til at frikende ham.

“falske tilståelser, tror jeg, er virkelig svært for den gennemsnitlige person at sluge, fordi de ikke kan forestille sig, at nogen tilstår noget, de ikke gjorde,” sagde Berryhill. “Men den gennemsnitlige person er muligvis ikke opmærksom på alle disse faktorer.”

Berryhill håber, at Soffars sag om noget bliver en katalysator for at ændre politiets forhørstaktik eller i det mindste bidrager til den voksende offentlige bevidsthed om problemet.

men derudover er nogle dommere i den amerikanske højesteret endda begyndt at signalere, at tiden er inde til at genoverveje forfatningsmæssigheden af dødsstraf på grund af sager, der ligner Soffars. Han fremhævede sagen om Carlos Deluna, der blev henrettet i 1989 på trods af at han i årevis insisterede på, at en anden mand ved navn Carlos havde dræbt en kvinde på en tankstation, som senere blev bekræftet i en bog; og sagen om Cameron Todd Vilingham, der blev henrettet for at sætte sit hus i brand og dræbe sine børn inde af grunde, der aldrig var klare — selvom brandvidenskaben, der plejede at dømme ham, senere blev betragtet som “junk science.”

vi ved aldrig, hvad der ville være kommet af Soffars seneste appeller. Den femte Circuit Court of Appeals accepterede for nylig at høre hans sag, måske en af de sidste chancer, han ville have haft ved en fritagelse. Retten var planlagt til at høre mundtlige argumenter i morgen.


*rettelse 4/26/16: Andrey Horne har været Soffars appeladvokat i de sidste mange år, men var ikke hans retssag advokat i den anden retssag. Pressen beklager fejlen.

hold Houston-pressen fri… Siden vi startede Houston Press, det er blevet defineret som fri, uafhængig stemme Houston, og vi vil gerne holde det på den måde. Tilbyder vores læsere fri adgang til skarp dækning af lokale nyheder, mad og kultur. Producerer historier om alt fra politiske skandaler til de hotteste nye bands, med modig rapportering, stilfuld skrivning, og medarbejdere, der har vundet alt fra Society of Professional Journalists’ Sigma Delta Chi-funktionsskrivningspris til Casey-medaljen for fortjenstfuld journalistik. Men med lokal journalistiks eksistens under belejring og tilbageslag i reklameindtægter, der har større indflydelse, er det vigtigt nu mere end nogensinde for os at samle støtte bag finansiering af vores lokale journalistik. Du kan hjælpe ved at deltage i Vores “I Support” – medlemsprogram, så vi kan fortsætte med at dække Houston uden betalingsvægge.

  • domstole
Meagan Flynn er en personaleforfatter ved Houston Press, der, til trods for at dække strafferet og andre politiske skænderier i Harris County, drikker kun en lille kop kaffe om dagen.
  • Kontakt:
  • Meagan Flynn

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.