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Nacida en una familia de clase trabajadora en los suburbios de Boston, May Stevens es una artista, poeta y maestra, cuyo trabajo fuertemente comprometido utiliza un estilo explícitamente realista para denunciar todo tipo de abusos de poder, desde el racismo al sexismo, y desde el imperialismo a la guerra. Después de estudiar en el Massachusetts College of Art and Design de Boston (1946), continuó su formación en 1948 en Nueva York, donde conoció al artista Rudolf Baranik (1920-1998), con quien se casó ese año y con quien tuvo un hijo. La pareja se mudó a París, donde Stevens asistió a la Académie Julian. Luego descubrió el expresionismo abstracto al regresar a Nueva York en 1951. Participó en exposiciones colectivas, trabajó brevemente en el Museo de Arte Moderno y comenzó a enseñar historia del arte. Sus primeras obras llevaban un mensaje político desde el principio, en un estilo más cercano a la ilustración, con figuras humanas desnudas sobre fondos de colores lisos. En su serie Big Daddy (1967-1976), la figura de un hombre – un elemento recurrente en su trabajo, extraído de una fotografía de su padre – simboliza las discriminaciones y el imperialismo de la sociedad estadounidense (Big Daddy Paper Doll, 1970).

Leyendo el artículo de Linda Nochlin » Why have there been no great women artists?»(Artnews) en 1971 la llevó a comenzar a investigar mujeres artistas antiguas y a involucrarse en luchas feministas. En este sentido, su pintura Soho Women Artists (1978), un retrato de grupo que rinde homenaje a estas figuras, ofrece una alternativa a una historia del arte tradicionalmente masculina. En 1977, la pintora contribuyó a la creación de la revista Herejías: Publicación Feminista sobre Arte y Política, cuyo objetivo era analizar el arte y la política desde un punto de vista feminista. Además de sus pinturas (Mar de palabras, 1990-1991) y publicaciones, la escritura siempre juega un papel importante en su trabajo. Stevens vive actualmente en Santa Fe (Nuevo México) y pinta imágenes cada vez más líricas de paisajes acuáticos.

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