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La mayoría de los presos condenados a muerte pueden estar corriendo contra el tiempo cuando se trata de sus últimos días, esperando que un tribunal detenga su ejecución, a menudo solo horas antes de que se programe. Pero era un tipo de carrera diferente para Max Soffar, que tenía su propio reloj biológico con el que luchar mientras recorría el largo y complicado proceso de apelaciones.

Durante años, su comprometido equipo de defensa había trabajado febrilmente para asegurar una exoneración basada en una confesión falsa. Pero el domingo por la noche, en la Unidad Polunsky en Livingston, el tiempo de Soffar expiró. Murió de cáncer de hígado terminal en la enfermería del corredor de la muerte; había pasado 35 de sus 60 años en prisión.

Aunque ninguna evidencia física había conectado a Soffar con los asesinatos, fue condenado en 1982 por disparar a tres empleados de una bolera de Houston, estilo ejecución. El crimen sacudió la ciudad durante meses. Con la ayuda de un testigo que sobrevivió a una bala en la cabeza, un detective de la policía elaboró un boceto del sospechoso y ofreció una recompensa de 15.000 dólares a quien pudiera identificarlo. Y como Michael Hall de Texas Monthly y Michael Berryhill, profesor de periodismo de Texas Southern University, han escrito extensamente, ese incentivo financiero finalmente pondría a Soffar tras las rejas por el resto de su vida.

Como escribió Berryhill en un largo artículo del Houston Chronicle el año pasado, Soffar fue un desertor de séptimo grado que había sido adicto a las drogas toda su vida, habiendo nacido con daño hepático y cerebral al nacer debido al síndrome de alcoholismo fetal. En el momento en que fue condenado, había estado corriendo con ladrones y otros drogadictos durante años, aunque también había actuado como informante para la policía. Según los informes, creía que podía culpar de los asesinatos de la bolera a un compañero criminal que se parecía al tipo del dibujo, luego recuperar los 1 15,000 y alejarse.

En cambio, a pesar de que los detalles que Soffar dio originalmente a los detectives sobre esa noche no se sincronizaron de ninguna manera con la escena del crimen real, la policía pudo presionar a Soffar para que cambiara su historia varias veces, desde nunca estar presente y solo esperar en el auto de la huida, hasta solo presenciar los asesinatos, y finalmente, ser forzado por su cómplice a disparar a la gente. Durante su juicio, esta confesión fue la única prueba en la que los miembros del jurado se basaron para enviar a Soffar al corredor de la muerte. Y eso, dice Berryhill, es la faceta más preocupante del caso de Soffar.

«Estos casos son frustrantes, donde se tiene una confesión, no hay evidencia física, pero el crimen es tan horrendo que el jurado se siente impulsado a emitir un veredicto», dijo a la Prensa de Houston. «Incluso con una confesión tan improbable.

En 2006, los abogados de Soffar pudieron asegurar un nuevo juicio después de argumentar que Soffar tenía un abogado ineficaz la primera vez.* Como informó Berryhill, la defensa esperaba llamar al estrado a un testigo llamado Stewart Cook, quien había sido socio en el crimen con un hombre llamado Paul Reid, quien supuestamente le dijo a Cook que estaba detrás de los asesinatos de la bolera de Houston. Reid ya estaba en prisión en Tennessee, condenado por asesinatos que un detective de la policía de Tennessee dijo que eran sorprendentemente similares al caso de la bolera. Pero la jueza de Distrito Estatal Mary Lou Keel no lo dejó como evidencia, aparentemente no creyendo que los crímenes fueran lo suficientemente similares. Y Cook tampoco llegó al estrado, porque los fiscales amenazaron con juzgarlo por asesinato si testificaba.

Así que por segunda vez, dijo Berryhill, un jurado lo encontró culpable después de sopesar nada más que su confesión, sin poder escuchar una teoría alternativa que pudiera haber planteado la duda razonable suficiente para absolverlo.

«Las confesiones falsas, creo, son muy difíciles de tragar para la persona promedio, porque no pueden imaginar que alguien confiese algo que no hizo», dijo Berryhill. «Pero la persona promedio puede no ser consciente de todos estos factores.»

Berryhill tiene la esperanza de que, en todo caso, el caso de Soffar se convierta en un catalizador para cambiar las tácticas de interrogatorio de la policía, o al menos contribuya a la creciente conciencia pública sobre el problema.

Pero más allá de eso, algunos jueces de la Corte Suprema de los Estados Unidos incluso han comenzado a señalar que ha llegado el momento de reconsiderar la constitucionalidad de la pena de muerte debido a casos muy similares al de Soffar. El año pasado, por ejemplo, el juez Stephen Bryer denunció dos casos de Texas, resaltando la posibilidad muy real de que el estado haya cobrado vidas inocentes. Destacó el caso de Carlos Deluna, que fue ejecutado en 1989 a pesar de insistir durante años en que un hombre diferente llamado Carlos había matado a una mujer en una gasolinera, lo que fue confirmado más tarde en un libro; y el de Cameron Todd Willingham, que fue ejecutado por prender fuego a su casa y matar a sus hijos adentro por razones que nunca fueron claras, a pesar de que la ciencia del fuego utilizada para condenarlo se consideró más tarde «ciencia basura».»

Nunca sabremos qué habría resultado de los últimos llamamientos de Soffar. El Tribunal de Apelaciones del Quinto Circuito accedió recientemente a escuchar su caso, tal vez una de las últimas oportunidades que habría tenido en una exoneración. El tribunal debía escuchar los argumentos orales mañana.


*Corrección 26/4/16: Andrew Horne ha sido el abogado de apelaciones de Soffar durante los últimos años, aunque no fue su abogado litigante en el segundo juicio. La Prensa lamenta el error.

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Meagan Flynn es un escritor del personal de Houston Press que, a pesar de cubrir la justicia penal y otras disputas políticas en el condado de Harris, bebe solo una pequeña taza de café por día.
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