Entrevista: Margaret Lowman

Margaret Lowman, del New College of Florida, fue pionera en la ecología forestal al construir la primera pasarela de dosel en América del Norte, en 1991. Recuerda sus aventuras como científica y madre soltera en It’s a Jungle Allá Arriba.

¿Por qué pasar tiempo en los árboles?

Se estima que casi el 50 por ciento de la vida en la tierra vive en copas de árboles, sin embargo, esta era una región inexplorada hasta hace unos 25 años. Gran parte de mi trabajo ha consistido en resolver el desafío de simplemente entrar en las copas de los árboles: inventar artilugios, refinar el diseño de globos de aire caliente, crear pasarelas con dosel, trabajar con recogedores de cerezas y grúas de construcción. Una vez allí, descubrí que los insectos comen cuatro veces más material de hoja de lo que imaginábamos.

¿Es eso importante?

Muchas cosas estresan a los bosques. Y con los bosques cada vez más cálidos, secos y fragmentados, los brotes de insectos son previsiblemente una de las primeras respuestas al cambio climático.

Ha llevado a sus dos hijos, ahora estudiantes en Princeton, a viajes de investigación.

A menudo tuve que hacerlo. Cuando tenían 7 y 5 años, volamos en un viejo avión de utilería a las selvas de Belice, donde estaba construyendo una pasarela con dosel. Hemos dormido bajo tarántulas aferradas al techo de paja de nuestra cabaña y hemos realizado proyectos de investigación en Australia y Perú. Pero los científicos no siempre fueron tolerantes con mis hijos. Los expulsaron de Biosphere 2 en Arizona, donde estaba construyendo un sistema de acceso al dosel. Un colega no los dejaba acercarse a los microscopios en un proyecto conjunto, a pesar de que mis hijos eran muy expertos en identificar insectos. Esa actitud fortaleció mi convicción de que las mujeres necesitan entrar en el mundo de la ciencia.

Se ha dicho que las madres de niños pequeños están subrepresentadas en las ciencias porque no pueden trabajar largas horas.

He experimentado capítulos en mi vida en los que hacer malabares con la crianza de los hijos y la carrera me pusieron en desventaja. La ciencia necesita el cerebro de las mujeres. Y dado que las mujeres son la única mitad de la sociedad que puede tener hijos, nuestro sistema necesita acomodarse a eso. Por ejemplo, incluir el cuidado de los niños en un presupuesto de subvención sería una forma de dar a las mujeres más oportunidades.

Sus pasarelas con dosel se utilizan en algunos lugares para promover el turismo. ¿No dañará eso estos frágiles ecosistemas?

Las pasarelas de dosel se han convertido en una gran oportunidad para que la población local cree ingresos de un bosque sin talarlo, y esto es un éxito para la conservación.

Dices que te ganas la vida trepando árboles. ¿Cómo te interesó eso?

De niña en Elmira, Nueva York, hice fuertes de árboles con mi mejor amiga, Betsy Hilfiger. Solíamos rescatar aves caídas de sus nidos. Mientras tanto, el hermano de Betsy, Tommy, estaba en su sótano cosiendo jeans con fondo de campana. Luego desarrolló un imperio de ropa. Ahora los Hilfiger y yo recaudamos fondos para el Campamento Meg Lowman Treetops para niñas desfavorecidas, en Elmira, con la esperanza de inspirarlas en carreras científicas.

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