Ewing, William Maurice (1906-1974)

William Maurice Ewing, geofísico y oceanógrafo, nació el 12 de mayo de 1906 en Lockney, Texas, hijo de Floyd Ford y Hope (Hamilton) Ewing. Recibió tres títulos del Instituto Rice (ahora Universidad Rice): una licenciatura en 1926, una maestría en 1927 y un doctorado en 1931. Enseñó física en la Universidad de Pittsburgh (1929-30); física, geología y geofísica en la Universidad de Lehigh (1930-44); y geología en la Universidad de Columbia (1944-72). Mientras estaba de licencia de las dos últimas universidades de 1940 a 1946, fue investigador asociado en proyectos de defensa nacional en el Instituto Oceanográfico de Woods Hole (Massachusetts). De vuelta en la Universidad de Columbia en 1947, se convirtió en profesor de geología, y en 1959 fue nombrado Profesor Higgins de Geología allí. Fue el primer director del Observatorio Geológico Lamont de la Universidad de Columbia (más tarde Observatorio Geológico Lamont-Doherty), donde sirvió de 1949 a 1972.

Como oceanógrafo pionero, Ewing dirigió más de cincuenta expediciones para explorar bases oceánicas. Hizo muchas contribuciones en el desarrollo de instrumentos oceanográficos que ahora se utilizan para la exploración de los océanos, incluido el desarrollo y uso de la cámara de aguas profundas y la cubierta de pistón. Durante la guerra descubrió el Canal SOFAR, una capa continua en el océano profundo donde la energía sonora se atrapa al enfocar, proporcionando así un mecanismo para un sistema de comunicaciones de largo alcance. A lo largo de los años, la vasta colección de datos que Ewing y sus asociados recopilaron contribuyó enormemente al concepto actual de los océanos como rasgos juveniles. Su trabajo en sismología sísmica confirmó la estructura estratificada de los océanos, que había sido demostrada por primera vez por sus estudios de refracción. Ewing, quizás más que cualquier otra persona, sentó las bases para el concepto revolucionario conocido como tectónica de placas.

En 1954 descubrió los montes Sigsbee en la cuenca profunda del Golfo de México, y sugirió que podrían ser cúpulas de sal. Catorce años más tarde fue el científico jefe a bordo del buque de investigación oceanográfica Glomar Challenger cuando se descubrieron depósitos de petróleo debajo de esas cúpulas de sal.

Conocido en todo el mundo por sus contribuciones en geofísica y oceanografía, Ewing fue nombrado jefe de la División de Ciencias de la Tierra y Planetarias en el Instituto Biomédico Marino de la Rama Médica de la Universidad de Texas en Galveston en junio de 1972; también fue nombrado profesor de ciencias geológicas en la universidad. Publicó más de 300 artículos en revistas científicas y formó parte de los consejos editoriales de varias publicaciones. Fue elegido miembro de la Academia Nacional de Ciencias y de las academias nacionales de varios otros países. También fue elegido miembro extranjero de la Royal Society de Londres. Se desempeñó como presidente de la Unión Geofísica Americana y de la Sociedad Sismológica de América. Recibió once títulos honoríficos de universidades de todo el mundo. Además de numerosas medallas y premios otorgados durante su vida, el presidente Richard M. Nixon le entregó la Medalla nacional de la Ciencia. Fue miembro de la Sociedad Filosófica de Texas por más de veinticinco años.

Ewing se casó con Avarilla Hildenbrand el 31 de octubre de 1928; tuvieron un hijo. Se casó con Margaret Sloan Kidder el 19 de febrero de 1944; tuvieron dos hijos y dos hijas. Ambos matrimonios terminaron en divorcio. Ewing se casó por tercera vez, el 6 de mayo de 1965, con Harriet Greene Bassett, que le sobrevivió. Murió el 4 de mayo de 1974 en el Hospital John Sealy de Galveston y fue enterrado en Palisades, Nueva York. Fue galardonado póstumamente, en el otoño de 1974, con la Medalla Penrose, el más alto honor de la Sociedad Geológica de América. En 1976, el Laboratorio Geofísico del Instituto de Ciencias Marinas de la Universidad de Texas pasó a llamarse Maurice Ewing Hall.

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