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Los cantos rodados han grabado senderos en la superficie lunar y han dejado un registro de actividad sísmica reciente en el Mare Orientale, una gran cuenca lunar que se extiende a ambos lados de la Luna.

Los senderos fueron vistos por la Cámara Orbitadora de Reconocimiento Lunar (LROC), un sistema de cámaras que orbitan la Luna y capturan imágenes detalladas de su superficie. Investigadores liderados por P. Senthil Kumar, del Instituto Nacional de Investigaciones Geofísicas (NGRI) en Hyderabad, India, analizó previamente estas imágenes para caracterizar la actividad sísmica en los cráteres de Schrödinger y Laue. El mes pasado, en un trabajo presentado en la Reunión de Otoño de AGU 2019 en San Francisco, el grupo de investigación informó sobre la actividad reciente en Mare Orientale.

«Recientemente significa hace unos 35.000 años», dijo Rupali Mohanty, un científico planetario de NGRI, » que es muy reciente para la Luna.»

La información adicional sobre dónde ocurren los terremotos lunares y con qué frecuencia sacuden el paisaje lunar será crucial para el programa Artemis de la NASA, que planea aterrizar a los humanos en la Luna para 2024.

Terremotos lunares: Pasados

Los sismómetros colocados durante las misiones Apolo—comenzando con Apolo 11-proporcionaron la primera evidencia de actividad sísmica y detectaron múltiples tipos de terremotos lunares. Los terremotos lunares poco profundos ocurren entre 20 y 30 kilómetros por debajo de la superficie lunar y son relativamente raros: los instrumentos de la era Apolo capturaban solo cinco por año. Pero estos raros sucesos también fueron los ejemplos más fuertes de actividad sísmica en la Luna. Por ejemplo, el terremoto lunar de 1975 en el cráter Laue registró una magnitud de 4,1.

Los investigadores están explorando activamente qué causa los terremotos lunares poco profundos. Un estudio publicado en mayo de 2019 sugirió que ocurren a medida que el interior de la Luna se enfría y encoge, dejando las superficies lunares arrugadas como una pasa de uva. Sin embargo, los sismómetros de Apolo también detectaron terremotos lunares donde no hay crestas reveladoras, lo que indica que se requiere más investigación.

Terremotos lunares: Presente

En el estudio actual, Mohanty y sus colegas inspeccionaron visualmente la superficie lunar en el Mare Orientale, una cuenca lunar de 950 kilómetros de diámetro. Los investigadores analizaron imágenes de LROC y contaron más de 6,000 caídas de rocas en 141 sitios.

 Imagen de la superficie lunar, que muestra los senderos dejados por rocas que caen
Estos senderos fueron dejados por rocas que caen en el Mare Orientale. Crédito: NASA / GSFC / Universidad Estatal de Arizona

Observaron una variedad de patrones de senderos de rocas impresos en la superficie lunar, incluyendo deslizamiento, balanceo y rebote. Los senderos se conservaron perfectamente porque la Luna carece de atmósfera. La pendiente de las áreas examinadas era inferior a 30°, lo que significa que las áreas no eran lo suficientemente empinadas para que las rocas rodaran por sí solas, dijo Mohanty. Algún tipo de actividad sísmica tuvo que poner en marcha estas rocas.

Mohanty y sus colegas también pudieron estimar cuándo caían las rocas comprobando cuál llegó primero: el rastro o el cráter. Si el sendero se superponía con un cráter de impacto, que podría datarse utilizando técnicas convencionales de conteo de cráteres, la roca comenzó a rodar después de que se formó el cráter. Los investigadores encontraron rastros superpuestos en cráteres formados hace 35,000 años, lo que indica que la actividad sísmica ocurrió recientemente. También encontraron senderos donde no había cráteres de impacto, estos senderos deben haber ocurrido aún más recientemente, potencialmente como resultado de un terremoto lunar de magnitud 2.7 que se detectó en la región en 1972.

» Me gusta mucho la forma en que el grupo ha hecho este mapeo detallado de todas las diferentes rocas y se muestra de dónde caen», dijo Ceri Nunn, un científico planetario del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California., que no participó en el estudio. «Incluso parecían sugerir, creo que de manera muy convincente, que hubo eventos diferentes, posiblemente con millones de años de diferencia.»

Terremotos lunares: Futuro

El objetivo de Mohanty es desarrollar una «firma» del terremoto lunar basada en mediciones de senderos de rocas, incluido el tamaño de las rocas que se movieron, la distancia que viajaron y la pendiente del terreno subyacente. Tales firmas podrían ayudar a identificar los epicentros del terremoto de luna nueva.

Sin embargo, es posible que se necesiten más datos antes de que los investigadores puedan hacer tales predicciones. «Si tuvieras nuevos datos sísmicos y cámaras sobre la superficie, entonces sí, creo que es una posibilidad», dijo Nunn.

La Organización de Investigación Espacial de la India planeó colocar sismómetros adicionales en la Luna como parte de su misión Chandrayaan-2, que se lanzó en julio de 2019. Desafortunadamente, el módulo de aterrizaje Vikram experimentó un «aterrizaje forzoso» y no fue capaz de entregar instrumentos de forma segura a la superficie lunar. Mohanty tiene la esperanza de que la Mare Orientale siga siendo un lugar para estudiar los terremotos lunares, tal vez incluso con la próxima misión Chandrayaan-3 planeada para 2020.

—Jack Lee (; @jackjlee), Estudiante Graduado del Programa de Comunicación Científica, Universidad de California, Santa Cruz

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