«Mittelafrika»: El Sueño Alemán de un Imperio Africano, 1884-1918

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La Conferencia de Berlín de 1884-85 todavía es vista por muchos historiadores como el punto culminante del imperialismo europeo en África: dominado por el genio diplomático de Bismarck, el congreso dividió de hecho la gran cuenca del Congo entre varias potencias coloniales, equilibrando sus intereses comerciales en competencia en un complejo sistema de esferas de influencia exclusivas. Así, la Conferencia de Berlín formalizó esa «lucha» política y económica por el territorio africano destinada a alcanzar su apogeo a finales de la década de 1890, con la contienda anglo-francesa por Sudán y el surgimiento del imperio «privado» de Cecil Rhodes en Sudáfrica. Pero también tuvo el resultado inesperado de fomentar las propias ambiciones coloniales de Alemania, dando asentimiento diplomático a sus recientes adquisiciones en Togo, Camerún y el suroeste de África. Este hecho tendría profundas repercusiones en el equilibrio de poder internacional, alimentando toda esa serie de rivalidades coloniales reveladas más tarde en la tragedia final de la Primera Guerra Mundial.Mientras tanto, los estadistas y comerciantes alemanes trataron de capitalizar esta enorme «inversión» en el extranjero, apoyando esquemas de desarrollo agrícola e industrial para las colonias. Y, después de la partición anglo-alemana de África Oriental en 1890, también comenzaron a albergar sueños ambiciosos de un enorme imperio continental, que se extendía desde el Océano Índico hasta el Océano Atlántico. Conocido generalmente como «Mittelafrika», este proyecto visionario se incluyó entre los objetivos de guerra oficiales alemanes en 1917, y resonó a veces incluso en el programa expansionista de Hitler de principios de la década de 1940, propagado por antiguos oficiales coloniales de la era Kaiser.

Reclamaciones alemanas en África (1917)

Reclamaciones alemanas en África (1917)

Bismarck, sin embargo, no fue uno de los primeros partidarios de esta empresa colonial masiva. Por el contrario, decidió comprar colonias en África solo con extrema renuencia, debido al enfoque constante de su estrategia diplomática sobre la situación europea. De hecho, prefirió dejar la expansión colonial a Francia y Gran Bretaña, fomentando su enemistad mutua y colocando a Alemania como un «mediador honesto» entre ellos. Pero este plan inteligente se volvió cada vez más insostenible durante la década de 1870, con la aparición de un gran lobby colonial en la sociedad alemana. Liderados por figuras carismáticas como Adolf Woermann, Friedrich Fabri y Carl Peters, este grupo de presión se expresó en una miríada de sociedades comerciales y geográficas locales, que abogaban por el desarrollo de nuevos mercados para las industrias alemanas o la adquisición de tierras libres para la emigración agrícola. Finalmente, en 1882, todos estos grupos se fusionaron en una liga colonial nacional (Kolonialverein), presionando a los principales partidos políticos para que tomaran más medidas en asuntos coloniales. Al final, Bismarck se vio obligado a satisfacer esta agitación con la adquisición de algunos protectorados africanos en 1884, pero aún esperaba que tales posesiones pudieran mantenerse a un costo mínimo, dejándolas a la responsabilidad administrativa de empresas privadas. Por ejemplo, el suroeste de África fue entregado a la Deutsche Kolonialgesellschaft fur Sudwestafrika dirigida por Adolf Luderitz, mientras que Adolf Woermann aceptó administrar Camerún a través de su propio negocio comercial.

La única excepción a tal «privatización» colonial fue África Oriental, donde Karl Peters firmó varios tratados con jefes locales en nombre del gobierno alemán, obligando a Bismarck a enviar un pequeño cuerpo militar para la aplicación de estos documentos. Un explorador audaz pero violento, Peters rechazó cualquier tipo de restricción en sus acciones coloniales, y en 1887 llegó incluso para intentar una incursión a gran escala en la cuenca del Congo, reclamando Uganda para el Reich alemán. Temiendo una confrontación directa con Gran Bretaña, Bismarck repudió la afirmación de Peters, etiquetándolo como un «obstruccionista», pero tuvo que instalar un protectorado semi-formal en África Oriental, rompiendo así parcialmente su idea anterior de un imperio colonial informal. Mientras tanto, Peters continuó molestando al Canciller con sus iniciativas extremas, incluido el desarrollo de plantaciones intensivas de café en el área del Monte Kilimanjaro: de hecho, los trabajadores nativos empleados en estas estructuras fueron tratados con tal brutalidad que se rebelaron ampliamente en 1892, obligando al ejército alemán a una campaña represiva difícil y sangrienta. Finalmente, Peters se vio obligado a abandonar África Oriental, pero continuó abogando por una mayor presencia alemana en la región, apoyada por la agresiva prensa de la Liga Pan-Alemana. Atacado por el Partido Socialdemócrata por sus crímenes contra los nativos africanos, fue despedido del servicio gubernamental, pero sus ideales imperialistas atrajeron a otros jóvenes activistas radicales, que más tarde los desarrollaron en el esquema «Mittelafrika». Su tono patriótico también fue compartido por el nuevo emperador alemán Guillermo II, que adoptó una política colonial más audaz después de la renuncia de Bismarck en 1890.

El fracaso de la administración de Woermann en Camerún, de hecho, obligó al gobierno alemán a reorganizar completamente la estructura de su imperio de ultramar, reemplazando la empresa privada con la intervención pública. En marzo de 1890 Heinrich Krauel, un funcionario de bajo nivel del Ministerio de Relaciones Exteriores, fue nombrado director de un pequeño departamento colonial, con su propio presupuesto anual, pero cuatro meses más tarde fue reemplazado por Paul Kayser, quien estableció un consejo colonial más grande que asesoraba al gobierno en varios asuntos de política africana. Esta institucionalización temprana no produjo muchos resultados, porque el consejo de Kayser seguía siendo una rama secundaria dentro del Ministerio de Relaciones Exteriores. Aceleró, sin embargo, la centralización gradual de la administración colonial en todas las colonias africanas, con compañías privadas sueltas reemplazadas por una estructura civil-militar permanente dependiente de las órdenes de Berlín.

En el suroeste de África, por ejemplo, la Kolonialgesellschaft de Luderitz fue disuelta en favor de un gobierno militar dirigido por el Teniente Primero (más tarde Mayor) Curt von Francois, que trató de fomentar el asentamiento de agricultores blancos en la región alrededor de Windhoek. El plan, sin embargo, fracasó por la resistencia obstinada de las tribus Herero locales, cuyas habilidades en la ganadería demostraron ser extremadamente exitosas para limitar la penetración agrícola alemana en el interior. Exasperados por la competencia de los Hereros por la tierra y el agua, los ganaderos alemanes pidieron entonces una intervención directa de las autoridades militares contra sus rivales africanos, pero Francois se negó a satisfacer su petición, tratando de mantener buenas relaciones con la población nativa. Sin embargo, su sucesor, Theodor Leutwein, fue más comprensivo con las súplicas de los rancheros, e inicialmente trató de persuadir a los Herero para que otorgaran más concesiones de tierras a los colonos blancos, jugando con la rivalidad entre los diferentes jefes tribales. Esta estrategia tuvo cierto éxito, pero la creciente agresividad de los agricultores alemanes destruyó cualquier posibilidad de una solución pacífica del conflicto, desencadenando en su lugar una terrible guerra de aniquilación en 1904. Liderado por el legendario Samuel Maherero, el Herero comenzó de hecho a atacar varias granjas europeas, matando a más de cien colonos en pocas semanas. Como reacción, Berlín eliminó al Leutwein diplomático con el más optimista Friedrich Lindequist, que adoptó medidas extremas para derrotar a los rebeldes: aldeas enteras fueron quemadas, y su población deportada al desierto, mientras que los comandantes militares alemanes permitían a sus hombres disparar libremente a cada hombre, mujer y niño Herero. El producto final de esta política, que aplastó la rebelión después de casi dos años de encarnizada lucha guerrillera, fue el primer gran genocidio del siglo XX: de hecho, de los ochenta mil hereros que habían vivido en el suroeste de África antes de la guerra, menos de veinte mil sobrevivieron a la dura prueba de la represión alemana. Resistencia nativa rota, Lindequist podría lanzar un vasto programa de asentamiento blanco en la región, siguiendo los nuevos y ambiciosos planes coloniales diseñados en Berlín. Togo, Camerún y África Oriental siguieron la misma ruta, pero con menos violencia que la posesión sudafricana. En Togo, por ejemplo, Julius Graf Zech estableció una administración modelo, profundamente admirada por los observadores franceses y británicos, mientras que en África oriental los oficiales alemanes desarrollaron una genuina cooperación con los Swahilis locales, creando un vasto y eficiente ejército colonial. Sin embargo, ambos países no escaparon a la realidad explotadora del imperialismo de finales del siglo XIX.

Desde finales de la década de 1890 Guillermo II insertó sus colonias africanas en el amplio programa de expansión global comúnmente conocido como Weltpolitik. Inspirado en la doctrina estratégica agresiva del almirante Alfred von Tirpitz, Secretario de Estado de la Marina Imperial desde 1897, este programa pretendía desafiar la antigua supremacía internacional de Gran Bretaña y Francia, ganando un nuevo «espacio vital» (Lebensraum) para los intereses políticos y económicos alemanes en todo el mundo. En este sentido, las colonias de ultramar en África y el Pacífico se convirtieron en objeto de amplias inversiones económicas, especialmente en el sector ferroviario y minero. En África oriental, por ejemplo, el gobierno colonial comenzó la construcción de dos largos ferrocarriles a través del campo: un Zentralbahn dirigido a la región de los Lagos, y un Nordbahn que conecta la costa con las tierras altas del norte de Usambara. Pero la oposición de los colonos blancos al proyecto bloqueó la extensión de las dos líneas hasta 1907, cuando, a raíz de la rebelión de Maji Maji en Tanganica, el canciller von Bulow decidió la creación de una Oficina Colonial independiente bajo la dirección del famoso banquero Bernhard Dernburg. Gerente de grandes negocios con poderosos aliados en ambos pasillos del Reichstag, Dernburg propuso un programa masivo de desarrollo económico en las colonias, transformándolas en una importante salida para la industria nacional alemana. Por lo tanto, era necesario aumentar el asentamiento agrícola alemán, mientras que las infraestructuras locales debían fortalecerse en favor del mercado nacional. A finales de 1907 visitó África Oriental, donde trató de reactivar el proyecto Zentralbahn en relación con el desarrollo moderno de las actividades campesinas africanas. De hecho, a Dernburg le disgustaban en gran medida las arrogantes pretensiones de los colonos alemanes en la región, que habían sido responsables del reciente levantamiento de Maji Maji, y en su lugar deseaba promover una política nativa más «progresista», tal vez confiada a un cuerpo profesional de oficiales gubernamentales. Su plan, sin embargo, fue firmemente opuesto por la Liga Pan-Alemana, que continuó abogando por un sistema de colonias de población, y no logró obtener el apoyo de los principales partidos políticos alemanes. Derrotado en el Reichstag, Dernburg renunció a su cargo en 1910, dejando la Oficina Colonial a su antiguo rival Friedrich Lindequist, el antiguo aplastador de la rebelión Herero en el suroeste de África. Fue bajo su liderazgo que el ambicioso plan de Mittelafrika finalmente tomó forma, culminando en la Segunda Crisis marroquí de 1911.

Inspirado por las ideas del ex canciller Leo von Caprivi, Lindequist comenzó de hecho a imaginar la adquisición directa del Congo de Bélgica, creando un imperio alemán único desde Camerún hasta África Oriental. Este sueño a gran escala habría asegurado una importante fuente de materias primas para la industria nacional, satisfaciendo incluso las preocupaciones agrícolas de la Liga Pan-Alemana: de hecho, con el Congo como el principal motor industrial del imperio alemán de ultramar, África oriental podría haberse transformado en una vasta economía de plantaciones, absorbiendo la emigración de nuevos colonos blancos. Así, el carácter visionario del plan de Lindequist obtuvo un amplio apoyo de las fuerzas políticas alemanas, e impresionó positivamente incluso a observadores extranjeros como E. D. Morel, Presidente de la Asociación de Reforma del Congo, que creía que el colonialismo alemán podría introducir un sistema económico más «humanitario» en África Central. Pero provocó la abierta hostilidad de Francia y Gran Bretaña, que temían la expansión de los intereses alemanes a expensas de su propio poder geopolítico en África. Mientras tanto, el crecimiento de la presencia comercial alemana en Marruecos, considerada por París casi como una dependencia formal, desvió las energías políticas de Berlín hacia el Magreb, vinculando el objetivo del Congo con la política exterior más amplia del Reich del Káiser. De hecho, una impugnación abierta de los derechos franceses en la región podría haber obligado a las otras potencias europeas a otorgar concesiones territoriales en África Central como compensación por la aquiescencia alemana en Marruecos. El único resultado de esta estrategia, sin embargo, fue la humillación diplomática de Alemania en la Segunda Crisis marroquí de 1911, cuando el Káiser envió la cañonera Panther a Agadir con el pretexto de salvaguardar vidas europeas de una rebelión local: Francia y Gran Bretaña reaccionaron con vehemencia a tal exhibición de arrogancia militar alemana, y su frente diplomático común, listo incluso para ir a la guerra por la defensa del honor nacional, obligó a un abandono parcial de las audaces peticiones de Lindequist. Con el subsiguiente Tratado de Fez, de hecho, Alemania renunció a todas las pretensiones en Marruecos por una pequeña sección del Camerún francés, cerca de la frontera con el Congo belga. Situada entre el río Logone y Mambere, la zona era completamente inútil desde el punto de vista agrícola, y el terreno pantanoso ni siquiera permitía la construcción de un ferrocarril moderno. Por último, pero no menos importante, una adquisición tan pobre se pagó con la cesión a Francia de toda la costa cerca de Fort Lamy (Nyamena), en el lago Chad, privando a los comerciantes alemanes de una posición clave para el comercio fluvial en África Occidental.

Engañado por el fiasco marroquí, Lindequist renunció a la Oficina Colonial, pero sus ideas continuaron dominando la política colonial alemana hasta el estallido de la Primera Guerra Mundial.En 1913, por ejemplo, el Ministerio de Relaciones Exteriores Alemán abrió una larga serie de negociaciones con Gran Bretaña sobre una posible partición de las colonias portuguesas en Sudáfrica, estrechando nuevamente sus posesiones alrededor de las fronteras del Congo. Pero las conversaciones diplomáticas no produjeron nada tangible, aparte de la firme defensa británica de la antigua autoridad portuguesa en Angola y Mozambique. Así fue con cierto alivio que los imperialistas alemanes acogieron con beneplácito el estallido final de las hostilidades europeas en el verano de 1914: incluso si conocían la extrema vulnerabilidad de sus colonias africanas, rodeadas por territorios franceses y británicos, pensaron que una enorme victoria militar en el Frente Occidental podría proporcionar suficiente poder de negociación en la mesa de paz para el logro definitivo del esquema de Mittelafrika. Tres años después, a pesar del sangriento estancamiento en Europa y la pérdida total de todas las posesiones en el extranjero, todavía creían en una perspectiva tan fantástica: de hecho, en la lista oficial de objetivos de guerra presentada por el gobierno del Reich al público internacional, el canciller Benthmann Hollweg incluyó una gran serie de adquisiciones territoriales en África Central, dando realización concreta al viejo sueño de Mittelafrika. De acuerdo con dicho plan, el área colonial controlada por Alemania debería extenderse desde Senegal hasta Kenia, con Nigeria, Angola, Congo y Rodesia dentro de sus fronteras principales, un imperio titánico en el corazón de África, rico en materias primas, tierras cultivables y rutas comerciales. Fue algo completamente inaceptable para las Potencias Aliadas, que incluso consideraron alguna concesión colonial a cambio de Bélgica y el norte de Francia en el sombrío otoño de 1917, cuando los Imperios Centrales parecían al borde de la victoria militar. Un año después, sin embargo, la situación se revirtió por completo, y Alemania se vio obligada a renunciar para siempre a sus ambiciosos proyectos coloniales. Sobrevivieron parcialmente en la ideología nazi de Hitler, con la rehabilitación formal de Carl Peters en 1934 y la realización de varias películas de propaganda sobre acontecimientos históricos africanos, incluida una biografía popular del presidente Bóer Paul Kruger en 1941. Pero nunca volvieron a dominar la atención principal del gobierno alemán como en la era Guillermina. Mittelafrika murió con los últimos disparos de la Gran Guerra.

Simone Pelizza, Universidad de Leeds

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Lecturas sugeridas:

Fernando M. Navarro Beltrame, ‘ Mittelafrika: Canarias y la geopolitica alemana en el África subsahariana y en el Magreb (1871-1919)’, Vector Plus, 35 (enero – junio 2010), pp 63-76.

Wm. Roger Louis, Great Britain and Germany’s Lost Colonies, 1914-1919 (Oxford: Clarendon Press, 1967).

Micheal Perraudin, Jurgen Zimmerer, and Katy Heady (eds.) German Colonialism and National Identity (Londres: Routledge, 2011).

Woodruff D. Smith, The German Colonial Empire (Chapel Hill: University of North Carolina Press, 1978).

Woodruff D. Smith, The Ideological Origins of Nazi Imperialism (Nueva York-Oxford: Oxford University Press, 1986).

Helmuth Stoecker (ed.), German Imperialism in Africa: From the Beginnings until the Second World War (Londres: C. Hurst&Company, 1986).

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