Mujeres de Historia: Martha Matilda Harper

Foto de Martha Matilda Harper, circa 1914. LC-USZ62-76323 (negativo de copia de película B& W. Cortesía de la Biblioteca del Congreso, División de Impresiones y Fotografías.

¿Qué podría ser más americano que la franquicia de negocios? Restaurantes populares, tiendas de conveniencia y servicios de entrega de paquetes están dominados por este modelo. Por lo general, una empresa matriz otorga licencias a los franquiciados para vender sus productos y utilizar su marca, además de capacitar y asesorar a los operadores, que comparten un porcentaje de las ganancias.

La franquicia le debe mucho a la empresaria canadiense-estadounidense Martha Matilda Harper (1857-1950). Sus salones de belleza, conocidos como Harper Shops, cambiaron la forma en que las mujeres cuidaban su cabello y navegaron por los estándares cambiantes de aseo y belleza en la primera mitad del siglo XX. Al igual que su homólogo afroamericano, la empresaria Madam C. J. Walker (1867-1919), Harper fue pionera y definió la autopresentación de las mujeres en un mundo que cambia rápidamente. Ella acredita públicamente que la Ciencia Cristiana la sanó y la sustentó a través de décadas en los negocios.

Harper nació en la pobreza, en Munn’s Corners, Ontario, Canadá. A la edad de siete años comenzó a trabajar para un familiar como empleada doméstica.1 Sin embargo, la falta de medios o educación formal no la inhibió; a los 25 años se aventuró sola a Rochester, Nueva York, un centro para la reforma social y la innovación empresarial. Allí continuó trabajando como trabajadora doméstica para una familia adinerada, usando el mismo producto para vestir el cabello de su empleador que lanzaría su carrera, conocido como Moscano Tonique. Más tarde afirmó que esta fórmula le fue dada por un médico nacido en Alemania en su lecho de muerte.2

Anuncio de Harper Method Tonique, alrededor de 1926.

En 1888, utilizando sus ahorros de 3 360, Harper abrió un salón de belleza en el centro de Rochester. Como el libro conmemorativo Memorias Doradas registró más tarde, » Ella tenía su fórmula, su plan y sus dos manos fuertes. Estaba lista para irse.»3 Esta empresa era una novedad; en ese momento, las mujeres cuidaban su propio cabello o empleaban peluqueros para visitarlas en casa. Pero el salón de Harper fue un éxito. Su clientela era principalmente de lujo, aunque reclutó empleados entre los trabajadores domésticos de Rochester. Se convirtió en la primera mujer miembro de la cámara de comercio de la ciudad y ofreció incentivos inusuales a los clientes que incluían el cuidado de niños durante las citas y las horas de la noche para acomodar a las mujeres trabajadoras.

La ardua tarea de establecer su negocio casi abrumó a Harper, y la joven se enfermó y no pudo trabajar.4 Ella había oído hablar de la Ciencia Cristiana a través de sus últimos empleadores, la familia Roberts, y se puso en contacto con Helen Pine Smith, una practicante de la Ciencia Cristiana en Rochester, pidiéndole ayuda a través de la oración.5 Unos días después, pudo volver al trabajo. Continuó visitando a Smith regularmente durante algún tiempo después.

Durante el resto de su vida, Harper sostuvo que este encuentro con la Ciencia Cristiana marcó un punto de inflexión en su vida y carrera. En 1938 destacó esa historia, con una foto de Smith, en un folleto de celebración del cincuentenario sobre el Método Harper.6 Aunque nunca se convirtió en miembro de la Iglesia Madre en Boston, se unió a una de sus ramas en 1897—First Church of Christ, Scientist, Rochester.7

El enfoque de Harper hacia la belleza evitaba la coloración del cabello y las ondas permanentes. En su lugar, enfatizaba resaltar la belleza natural de los clientes. Encarnó este ideal con su cabello hasta el suelo, que aparece en los anuncios. La biógrafa Jane Plitt atribuye ese énfasis a la influencia de la Ciencia Cristiana. Los productos del Método Harper fueron anunciados en el Christian Science Monitor.

Foto de Harper salon, Rochester, Nueva York, alrededor de la década de 1920. De la colección Martha Matilda Harper. Museo de Rochester & Centro de Ciencias, Rochester, Nueva York.

Por otro lado, a medida que Harper desarrollaba su marca, también enfatizaba los masajes faciales, de cuello y hombros para los clientes. Para facilitar el uso de los productos Harper’s, su escuela de formación ofreció un curso completo para operadores de nuevas tiendas. Esto incluyó lecciones de anatomía y técnicas para tratar la cara, el cuero cabelludo y el cabello. Estos énfasis estaban menos conectados con la Ciencia Cristiana y, como admite Plitt, «los científicos cristianos devotos podrían estremecerse ante las interpretaciones de Marta» de su religión, tal vez debido a la incompatibilidad percibida de su base espiritual con algunos de sus métodos. Pero Harper, como muchos otros atraídos por la Ciencia Cristiana, valoró su énfasis en lo que Mary Baker Eddy describió como «un Cristianismo superior y más práctico, que demuestra justicia y satisface las necesidades de los mortales en la enfermedad y en la salud», que «está a la puerta de esta era, llamando para ser admitido.»8.

Este pasaje, también del libro de Eddy Ciencia y Salud con la clave de las Escrituras, puede haber resonado con ella:

El término Ciencia, correctamente entendido, se refiere solo a las leyes de Dios y a Su gobierno del universo, incluido el hombre. De esto se deduce que los hombres de negocios y los eruditos cultos han encontrado que la Ciencia Cristiana aumenta su resistencia y sus poderes mentales, amplía su percepción del carácter, les da agudeza y amplitud y una habilidad para exceder su capacidad ordinaria. La mente humana, imbuida de esta comprensión espiritual, se vuelve más elástica, es capaz de una mayor resistencia, se escapa un poco de sí misma y requiere menos reposo. El conocimiento de la Ciencia del ser desarrolla las habilidades y posibilidades latentes del hombre. Extiende la atmósfera del pensamiento, dando a los mortales acceso a reinos más amplios y superiores. Eleva al pensador a su aire nativo de perspicacia y perspicacia.9

A partir de 1891, Harper expandió su negocio, cuando introdujo la franquicia de Harper Method Shops.10 La mayoría de estos franquiciados» Harperitas » eran mujeres, muchas de ellas de orígenes modestos, como la de su fundadora, que se entrenaron en Rochester (y más tarde en dos lugares adicionales), utilizando el Libro de texto del Método Harper. Los cursos duraron varias semanas para operadores de belleza experimentados y seis meses para neófitos. En la década de 1930, alrededor de 500 tiendas Harper se encontraban en los Estados Unidos, Canadá, Inglaterra, Francia y Alemania.11 A Harper se le atribuye la invención de la silla de champú reclinable y el lavabo de champú, que se encuentran hoy en día en casi todas las peluquerías y peluquerías. Sin embargo, a diferencia de Moscano Tonique, no las patentó. El Método Harper también atrajo a clientes masculinos, aunque su clientela seguía siendo principalmente femenina.

En la década de 1930, acercándose a los 80 años, Harper entregó cada vez más la gestión de la organización a su esposo, Robert McBain (1882-1965). Su nuevo equipo de gestión trató de actualizar el Método Harper incluyendo tintes para el cabello y ondas permanentes en los servicios que ofrecían las tiendas. Pero restaron importancia al sentimiento familiar que había marcado la relación de Harper con sus franquiciados. Las reuniones periódicas en la sede de Rochester y en otros lugares habían incluido banquetes y fiestas en el jardín que las mujeres y sus familias amaban universalmente. Este cambio de ambiente acompañó una estrategia para hacer que el negocio fuera más competitivo, pero las nuevas prácticas también hicieron que los productos Harper fueran menos distintivos. McBain vendió la compañía en 1956. Operó bajo varios nombres hasta 1972, cuando dos compradores compraron sus activos. Uno de ellos, Niagara Mist Marketing, Ltd., conservó las fórmulas de los productos originales de Martha Matilda Harper.12 La tienda original de Harper continuó, cesando finalmente sus operaciones poco después del año 2000.

Después de que McBain se hiciera cargo de su negocio, Harper no participó activamente en él por el resto de su vida, debido al deterioro de su salud. En 1941 se retiró de la iglesia de la Ciencia Cristiana en Rochester por razones desconocidas. Plitt sigue convencida, sin embargo, de que continuó identificándose como científica cristiana.13

Escucha Martha Matilda Harper y la belleza del emprendimiento social, un episodio de podcast de Seekers and Scholars con la autora y académica Jane Plitt.

A partir de octubre de 2020, el Museo de Rochester & Science Center incluirá a Martha Matilda Harper en su exposición de seis meses The Changemakers: Rochester Women Who Changed the World. La biógrafa de Harper Jane Plitt también estará presente.

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