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La plupart des condamnés à mort sont peut-être en course contre la montre jusqu’à leurs derniers jours, attendant qu’un tribunal arrête leur exécution souvent quelques heures avant qu’elle ne soit programmée. Mais c’était un autre genre de course pour Max Soffar, qui avait sa propre horloge biologique à affronter alors qu’il parcourait en boucle le long processus d’appel alambiqué.

Pendant des années, son équipe de défense engagée avait travaillé fiévreusement pour obtenir une exonération basée sur de faux aveux. Mais dimanche soir, à l’unité Polunsky à Livingston, le temps de Soffar a expiré. Il est mort d’un cancer du foie en phase terminale à l’infirmerie du couloir de la mort; il avait passé 35 de ses 60 années en prison.

Bien qu’aucune preuve matérielle n’ait jamais relié Soffar aux meurtres, il a été reconnu coupable en 1982 d’avoir tiré sur trois employés d’une piste de bowling de Houston, à la manière d’une exécution. Le crime a secoué la ville pendant des mois. Avec l’aide d’un témoin qui a survécu à une balle dans la tête, un détective de police a dressé un croquis du suspect et a offert une récompense de 15 000 dollars à quiconque pourrait l’identifier. Et comme l’ont écrit Michael Hall du Texas Monthly et Michael Berryhill, professeur de journalisme à l’Université du Texas Southern, cette incitation financière mettrait finalement Soffar derrière les barreaux pour le reste de sa vie.

Comme l’a écrit Berryhill dans un long article du Houston Chronicle l’année dernière, Soffar était un décrocheur de septième année qui avait été accro à la drogue toute sa vie, étant né avec des lésions hépatiques et cérébrales à la naissance en raison du syndrome d’alcoolisation fœtale. Au moment où il a été condamné, il courait avec des cambrioleurs et d’autres toxicomanes depuis des années, bien qu’il ait également agi en tant qu’informateur auprès de la police. Il aurait cru pouvoir épingler les meurtres de bowling sur un autre criminel qui ressemblait au gars du sketch, puis récupérer les 15 000 $ et s’en aller.

Au lieu de cela, même si les détails que Soffar avait initialement donnés aux détectives au sujet de cette nuit n’étaient en aucun cas synchronisés avec la scène de crime réelle, la police a pu faire pression sur Soffar pour qu’il change son histoire à plusieurs reprises — de ne jamais être présent et d’attendre seulement dans la voiture en fuite, d’être seulement témoin des meurtres, puis, enfin, d’être forcé par son complice à tirer sur des gens. Lors de son procès, ces aveux ont été la seule preuve sur laquelle les jurés se sont appuyés pour envoyer Soffar dans le couloir de la mort. Et cela, dit Berryhill, est la facette la plus troublante du cas de Soffar.

« Ces affaires sont frustrantes, où vous avez des aveux, aucune preuve physique, mais le crime est si horrible que le jury se sent poussé à rendre un verdict », a-t-il déclaré à la presse de Houston. « Même avec une confession aussi improbable. »

En 2006, les avocats de Soffar ont pu obtenir un nouveau procès après avoir soutenu que Soffar avait eu un conseil inefficace la première fois.* Comme l’a rapporté Berryhill, la défense espérait appeler à la barre un témoin nommé Stewart Cook, qui avait été partenaire de crime avec un homme nommé Paul Reid, qui aurait dit à Cook qu’il était derrière les meurtres de Houston bowling alley. Reid était déjà en prison dans le Tennessee, condamné pour des meurtres qui, selon un détective de la police du Tennessee, ressemblaient de manière frappante à l’affaire du bowling. Mais la juge de district de l’État Mary Lou Keel n’a pas laissé cela entrer en preuve, ne croyant apparemment pas que les crimes étaient assez similaires. Et Cook ne s’est jamais rendu à la barre non plus, car les procureurs l’ont menacé de le juger pour meurtre s’il témoignait.

Ainsi, pour la deuxième fois, a déclaré Berryhill, un jury l’a déclaré coupable après n’avoir pesé que ses aveux, n’ayant jamais pu entendre une théorie alternative qui aurait pu soulever juste assez de doute raisonnable pour l’acquitter.

« Les fausses confessions, je pense, sont vraiment difficiles à avaler pour la personne moyenne, car elle ne peut imaginer que quelqu’un avoue quelque chose qu’elle n’a pas fait », a déclaré Berryhill. « Mais la personne moyenne peut ne pas être au courant de tous ces facteurs. »

Berryhill espère que, le cas échéant, le cas de Soffar deviendra un catalyseur pour changer les tactiques d’interrogatoire de la police, ou au moins contribuera à la sensibilisation croissante du public au problème.

Mais au-delà de cela, certains juges de la Cour suprême des États-Unis ont même commencé à signaler que le moment était venu de reconsidérer la constitutionnalité de la peine de mort en raison de cas similaires à ceux de Soffar.L’année dernière, par exemple, le juge Stephen Bryer a appelé deux affaires au Texas, soulignant la possibilité très réelle que l’État ait pu tuer des innocents. Il a mis en évidence le cas de Carlos Deluna, qui a été exécuté en 1989 alors qu’il insistait depuis des années sur le fait qu’un autre homme nommé Carlos avait tué une femme dans une station—service, ce qui a été confirmé plus tard dans un livre; et celui de Cameron Todd Willingham, qui a été exécuté pour avoir incendié sa maison et tué ses enfants à l’intérieur pour des raisons qui n’étaient jamais claires – même si la science du feu utilisée pour le condamner était plus tard considérée comme une « science indésirable ». »

Nous ne saurons jamais ce qui serait arrivé des derniers appels de Soffar. La Cour d’appel du Cinquième circuit a récemment accepté d’entendre sa cause, peut-être l’une des dernières chances qu’il aurait eues lors d’une exonération. La cour devait entendre les plaidoiries demain.


* Correction 26/4/16: Andrew Horne a été l’avocat en appel de Soffar au cours des dernières années, bien qu’il n’ait pas été son avocat au deuxième procès. La presse regrette l’erreur.

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Meagan Flynn est rédactrice au Houston Press qui, bien qu’elle couvre la justice pénale et d’autres querelles politiques dans le comté de Harris, ne boit qu’une petite tasse de café par jour.
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