Entretien : Margaret Lowman

Margaret Lowman, du New College of Florida, a été la pionnière de l’écologie forestière en construisant la première passerelle de la canopée en Amérique du Nord, en 1991. Elle se souvient de ses aventures en tant que scientifique et mère monoparentale dans C’est une jungle Là-haut.

Pourquoi passer du temps dans les arbres?

On estime que près de 50% de la vie sur terre vit dans des auvents d’arbres, mais cette région était inexplorée jusqu’à il y a environ 25 ans. Une grande partie de mon travail a consisté à résoudre le défi de simplement entrer dans la cime des arbres: inventer des gadgets, affiner la conception des montgolfières, créer des passerelles auvent, travailler à partir de cueilleurs de cerises et de grues de construction. Une fois là-haut, j’ai découvert que les insectes mangent quatre fois plus de feuilles que nous ne l’imaginions.

Est-ce important?

Beaucoup de choses stressent les forêts. Et avec les forêts qui deviennent plus chaudes, plus sèches et plus fragmentées, les épidémies d’insectes sont, de manière prévisible, l’une des premières réponses au changement climatique.

Vous avez emmené vos deux fils, maintenant étudiants à Princeton, en voyage de recherche.

Souvent, je devais le faire. Quand ils avaient 7 et 5 ans, nous avons volé sur un vieil avion à hélice dans les jungles du Belize, où je construisais une passerelle auvent. Nous avons dormi sous des tarentules accrochées au plafond de chaume de notre cabane et avons fait des projets de recherche en Australie et au Pérou. Mais les scientifiques n’étaient pas toujours tolérants envers mes enfants. Ils ont été expulsés de la Biosphère 2 en Arizona, où je construisais un système d’accès à la canopée. Un collègue ne les laisserait pas près des microscopes dans un projet commun, même si mes enfants étaient très habiles à identifier les insectes. Cette attitude a renforcé ma conviction que les femmes doivent se muscler dans le monde de la science.

On a dit que les mères de jeunes enfants sont sous-représentées dans les sciences parce qu’elles ne peuvent pas faire les longues heures.

J’ai vécu des chapitres de ma vie où jongler entre la parentalité et la carrière me désavantageait. La science a besoin du cerveau des femmes. Et puisque les femmes sont la seule moitié de la société qui peut avoir des enfants, notre système doit s’adapter à cela. Par exemple, inscrire la garde d’enfants dans un budget de subvention serait un moyen de donner plus d’opportunités aux femmes.

Vos passerelles auvent sont utilisées à certains endroits pour promouvoir le tourisme. Cela ne nuira-t-il pas à ces écosystèmes fragiles?

Les allées de la canopée sont devenues une excellente occasion pour les populations locales de créer un revenu à partir d’une forêt sans l’exploiter, et c’est un succès pour la conservation.

Vous dites gagner votre vie en grimpant aux arbres. Comment vous êtes-vous intéressé à ça?

Petite fille à Elmira, New York, j’ai fait des forts d’arbres avec ma meilleure amie, Betsy Hilfiger. Nous avions l’habitude de sauver des oiseaux tombés de leurs nids. Pendant ce temps, Tommy, le frère de Betsy, était dans leur sous-sol à coudre des jeans à fond cloche. Il a ensuite développé un empire du vêtement. Maintenant, les Hilfigers et moi collectons des fonds pour le Camp de la cime des arbres de Meg Lowman pour les filles défavorisées, à Elmira, dans l’espoir de les inspirer dans les carrières scientifiques.

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