Femmes d’histoire: Martha Matilda Harper

Photo de Martha Matilda Harper, vers 1914. LC-USZ62-76323 (négatif de copie de film B& W.) Gracieuseté de la Bibliothèque du Congrès, Division des Estampes et des Photographies.

Quoi de plus américain que la franchise d’affaires ? Les services de restauration, de dépanneur et de livraison de colis populaires sont dominés par ce modèle. En règle générale, une société mère autorise les franchisés à vendre ses produits et à utiliser son image de marque, en plus de former et de mentorer les opérateurs, qui se partagent un pourcentage des bénéfices.

La franchise doit beaucoup à l’entrepreneure canado-américaine Martha Matilda Harper (1857-1950). Ses salons de coiffure, connus sous le nom de Harper Shops, ont changé la façon dont les femmes prenaient soin de leurs cheveux et ont navigué dans l’évolution des normes de toilettage et de beauté dans la première moitié du XXe siècle. Comme son homologue afro-américaine, l’entrepreneure Madame C. J. Walker (1867-1919), Harper a été la pionnière et a défini la présentation de soi des femmes dans un monde en évolution rapide. Elle a publiquement crédité la science chrétienne de l’avoir guérie et de l’avoir soutenue pendant des décennies dans les affaires.

Harper est né dans la pauvreté, à Munn’s Corners, Ontario, Canada. À l’âge de sept ans, elle a commencé à travailler pour un parent en tant que domestique.1 Un manque de moyens ou d’éducation formelle ne l’a cependant pas inhibée; à l’âge de 25 ans, elle s’est aventurée seule à Rochester, dans l’État de New York, un centre de réforme sociale et d’innovation commerciale. Là, elle a continué à travailler comme employée de maison pour une famille aisée, utilisant le même produit pour habiller les cheveux de son employeur qui allait lancer sa carrière — connu sous le nom de Moscano Tonique. Elle affirma plus tard que cette formule lui avait été donnée par un médecin d’origine allemande sur son lit de mort.2

Publicité pour la Méthode Tonique Harper, vers 1926.

En 1888, grâce à ses économies de 360 $, Harper ouvre un salon de beauté dans le centre de Rochester. Comme l’a écrit plus tard le livre commémoratif Souvenirs d’or,  » Elle avait sa formule, son plan et ses deux mains fortes. Elle était prête à partir. »3 Cette entreprise était une nouveauté; à cette époque, les femmes s’occupaient de leurs propres cheveux ou employaient des coiffeurs pour leur rendre visite à la maison. Mais le salon de Harper a été un succès. Sa clientèle était principalement haut de gamme, bien qu’elle recrutât des employés parmi les employés de maison de Rochester. Elle est devenue la première femme membre de la chambre de commerce de la ville et a offert des incitatifs inhabituels aux clients, notamment des services de garde d’enfants pendant les rendez-vous et les heures de soirée pour accommoder les femmes qui travaillent.

La tâche ardue de fonder son entreprise a presque submergé Harper, et la jeune femme est tombée malade et incapable de travailler.4 Elle avait entendu parler de la Science chrétienne par l’intermédiaire de ses derniers employeurs, la famille Roberts, et a contacté Helen Pine Smith, une praticienne de la science chrétienne à Rochester, pour lui demander de l’aide par la prière.5 Quelques jours plus tard, elle a pu retourner au travail. Elle a continué à rendre visite régulièrement à Smith pendant un certain temps par la suite.

Pour le reste de sa vie, Harper a soutenu que cette rencontre avec la science chrétienne marquait un tournant dans sa vie et sa carrière. En 1938, elle a mis en évidence cette histoire, avec une photo de Smith, dans un livret célébrant le cinquantième anniversaire de la méthode Harper.6 Bien qu’elle ne soit jamais devenue membre de l’Église Mère de Boston, elle a rejoint l’une de ses branches en 1897 — First Church of Christ, Scientist, Rochester.7

L’approche de Harper en matière de beauté évitait la coloration des cheveux et les ondes permanentes. Au lieu de cela, il a mis l’accent sur la beauté naturelle des clients. Elle incarnait cet idéal avec ses cheveux au sol, présentés dans des publicités. La biographe Jane Plitt attribue cet accent à l’influence de la science chrétienne. Les produits de la méthode Harper ont été annoncés dans le Christian Science Monitor.

Photo du salon Harper, Rochester, New York, vers les années 1920. De la collection Martha Matilda Harper. Musée de Rochester & Centre des sciences, Rochester, New York.

D’autre part, au fur et à mesure que Harper développait sa marque, elle a également mis l’accent sur les massages du visage, du cou et des épaules pour les clients. Pour faciliter l’utilisation des produits Harper, son école de formation a offert un cours complet aux exploitants de nouveaux magasins. Cela comprenait des leçons d’anatomie et des techniques de traitement du visage, du cuir chevelu et des cheveux. Ces emphases étaient moins liées à la science chrétienne et, comme l’admet Plitt, « Des savants chrétiens pieux pourraient se plaindre des interprétations de Martha » de leur religion — peut-être à cause de l’incompatibilité perçue de sa base spirituelle avec certaines de ses méthodes. Mais Harper, comme beaucoup d’autres attirés par la science chrétienne, appréciait son accent sur ce que Mary Baker Eddy a décrit comme « un christianisme plus élevé et plus pratique, démontrant la justice et répondant aux besoins des mortels en maladie et en santé » qui « se tient à la porte de cet âge, frappant pour l’admission. »8.

Ce passage, également tiré du livre Science et Santé d’Eddy avec la Clé des Écritures, a peut-être résonné avec elle:

Le terme Science, bien compris, ne fait référence qu’aux lois de Dieu et à Son gouvernement de l’univers, y compris l’homme. Il en résulte que les hommes d’affaires et les savants cultivés ont découvert que la science chrétienne améliore leur endurance et leurs pouvoirs mentaux, élargit leur perception du caractère, leur donne de l’acuité et de l’exhaustivité et une capacité à dépasser leur capacité ordinaire. L’esprit humain, imprégné de cette compréhension spirituelle, devient plus élastique, est capable d’une plus grande endurance, s’échappe quelque peu de lui-même et nécessite moins de repos. Une connaissance de la Science de l’être développe les capacités et les possibilités latentes de l’homme. Il étend l’atmosphère de la pensée, donnant aux mortels l’accès à des royaumes plus larges et plus élevés. Il élève le penseur dans son air natal de perspicacité et de perspicacité.9

À partir de 1891, Harper a élargi son entreprise, lorsqu’elle a introduit la franchise des magasins Harper Method.10 La plupart de ces franchisés  » Harpérites  » étaient des femmes, dont beaucoup venaient de milieux modestes comme ceux de leur fondatrice. Elles ont été formées à Rochester (et plus tard dans deux autres endroits), en utilisant le Manuel de la méthode Harper. Les cours ont duré plusieurs semaines pour les opérateurs de beauté expérimentés et six mois pour les néophytes. Dans les années 1930, environ 500 magasins Harper étaient situés aux États-Unis, au Canada, en Angleterre, en France et en Allemagne.11 Harper est crédité d’avoir inventé la chaise à shampoing inclinable et le bassin à shampoing, que l’on trouve aujourd’hui dans presque tous les salons de coiffure et salons de coiffure. Cependant – contrairement à Moscano Tonique – elle ne les a pas brevetés. La méthode Harper attire également des clients masculins, bien que sa clientèle demeure principalement des femmes.

Dans les années 1930, à l’âge de 80 ans, Harper confie de plus en plus la direction de l’organisation à son mari, Robert McBain (1882-1965). Sa nouvelle équipe de direction a tenté de mettre à jour la méthode Harper en incluant la coloration des cheveux et les ondes permanentes dans les services offerts par les magasins. Mais ils ont mis l’accent sur le sentiment familial qui avait marqué la relation de Harper avec ses franchisés. Des réunions périodiques au siège de Rochester et ailleurs avaient inclus des banquets et des garden-parties que les femmes et leurs familles aimaient universellement. Ce changement d’atmosphère a accompagné une stratégie visant à rendre l’entreprise plus compétitive, mais les nouvelles pratiques ont également rendu les produits Harper moins distinctifs. McBain a vendu l’entreprise en 1956. Elle a fonctionné sous plusieurs noms jusqu’en 1972, lorsque deux acheteurs ont acheté ses actifs. L’un d’eux, Niagara Mist Marketing, Ltd., a conservé les formules des produits originaux de Martha Matilda Harper.12 L’atelier Harper d’origine a continué ses activités, cessant finalement ses activités peu de temps après l’an 2000.

Après que McBain a repris son entreprise, Harper n’y a pas participé activement pour le reste de sa vie, en raison d’une santé déclinante. En 1941, elle se retire de l’église de la Science chrétienne à Rochester pour des raisons inconnues. Plitt reste cependant convaincue qu’elle a continué à s’identifier comme une scientifique chrétienne.13

Écoutez Martha Matilda Harper et la beauté de l’entrepreneuriat social, un épisode de balado sur les chercheurs et les chercheurs mettant en vedette l’auteure et universitaire Jane Plitt.

À partir d’octobre 2020, le Musée de Rochester & Science Center inclura Martha Matilda Harper dans son exposition de six mois The Changemakers: Rochester Women Who Changed the World. Jane Plitt, biographe de Harper, sera également en vedette.

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