La Comtesse Mona Bismarck: La Femme La Mieux Habillée du Monde

Mona à Capri, années 1960 © The Cecil Beaton Studio Archive chez Sotheby’s.

Par Holly Gregor

Photos gracieuseté du Musée d’histoire Frazier

Qu’y a-t-il dans l’eau au Kentucky? Nous sommes connus pour élever des chevaux rapides et distiller des bourbons distingués, mais nous sommes également connus comme la maison de plusieurs femmes intelligentes, ambitieuses et belles. Jennifer Lawrence et Diane Sawyer viennent peut-être à l’esprit ces derniers temps, mais une femme particulièrement remarquable figure parmi les livres d’histoire: Mona Bismarck. Elle a été la première Américaine à être nommée Femme la Mieux Habillée du Monde en 1933 par un panel de designers d’élite dont Coco Chanel. Elle est restée sur les listes les mieux habillées pendant les 30 années suivantes.

Actuellement exposée au Musée d’histoire de Frazier, la « Magnifique Mona Bismarck: Icône du style du Kentucky » s’étend jusqu’à la fin du mois de juillet. L’exposition couvre les vêtements couture qu’elle a portés de 1930 à 1970 par ses créateurs préférés et amis proches, Cristobal Balenciaga et Hubert de Givenchy. Madeleine Vionnet, Elsa Schiaparelli, Roger Vivier et Emilio Pucci figurent parmi les autres créateurs du salon. En outre, ses bijoux de Belperron et Verdura et des photos de la photographe légendaire et de son ami proche, Cecil Beaton. Des photos d’Edward Steichen et de Horst P. Horst sont également incluses.

Schiaparelli, vers 1938_ ©Musée du design Goldstein, Université du Minnesota.

Scott Rogers, le commissaire de l’exposition, déclare: « Cette exposition parle de la grâce de Mona. » Rogers n’est certes pas un historien mais un conservateur de costumes et de textiles. Il a étudié à l’Institut Pratt, puis a travaillé en relations publiques chez Prada et pour le célèbre architecte d’intérieur Peter Marino sur les magasins phares de Dior, Chanel et Louis Vuitton. Pour cette exposition, il s’est attaché à transmettre une image large de Mona Bismarck. Il ne voulait pas que le spectacle soit juste à la mode.  » Elle n’était pas (juste) une chose », dit Rogers. Penny Peavler, directrice du Musée d’histoire Frazier, est du même avis.  » Les gens adorent en apprendre davantage sur Mona « , dit-elle.  » Ils adorent les modes. Ils commentent que l’un des articles pourrait être porté aujourd’hui et être tout aussi à la mode. Mais plus que tout, les gens sont très intéressés par qui était Mona Bismarck en tant que personne. »

Alors, comment une femme née à Louisville et élevée dans une ferme équestre à Lexington devient-elle une mondaine internationale et une icône de la mode pendant 30 ans? En apparence, on pourrait dire qu’elle s’est bien mariée; peut-être pas toutes les cinq fois, mais trois des cinq hommes étaient riches. Son troisième mari, Harrison Williams, était à un moment donné considéré comme l’homme le plus riche du monde avec une valeur de 168 millions de dollars. Mais c’est son quatrième mari, le comte Albrecht Edzard von Bismarck-Schönhausen, qui lui donna le titre de « Comtesse. »

En y regardant de plus près, l’auteur de « Kentucky Countess: Mona Bismarck in Art & Fashion », James D. Birchfield, a écrit sur son enfance difficile qui se lit comme un feuilleton ou un pilote pour une émission de téléréalité aujourd’hui. Les parents de Mona ont divorcé quand elle avait cinq ans, où elle est allée vivre avec sa grand-mère paternelle. Sa grand-mère a été excommuniée de son église pour trafic d’alcool et a ensuite vécu dans un asile. Un de ses oncles a également vécu dans un asile tandis qu’un autre a été tué dans un accident de chasse. Une tante est morte avec son enfant pendant l’accouchement et, un oncle divorcé a tiré sur une jeune femme dont il était obsédé, puis s’est tiré dessus.

Quand Mona avait 15 ans, elle est allée vivre avec son père après la mort de sa grand–mère, qu’elle considérait comme une mère. À ce moment-là, le père de Mona s’était remarié « bien » comme on dit. L’achat d’une ferme équestre le positionne comme entraîneur et éleveur des turfmen d’élite du pays. Birchfield dit, « Mona a appris de première main les avantages de se marier financièrement et socialement. »Fait intéressant à noter, Mona a eu un fils avec son premier mari, mais il en a obtenu la garde après leur divorce.

Alors que ses défis ne définissent pas complètement son moi, d’autres expériences ont ajouté à son charme et à sa sophistication, comme grandir dans le Sud. Les attentes sociales de Lexington se sont concentrées sur un certain nombre de facettes: des manières et de la politesse, des divertissements du Sud élégants, qui étaient vos amis et une douceur introuvable dans d’autres parties du pays. Tous ces facteurs ont encore façonné Mona la femme à mesure qu’elle atteignait l’âge adulte.

Mona était aussi une figure très frappante qui commandait une pièce. Devenue grise dans la trentaine, ses cheveux argentés élégants et ses yeux bleu clair en faisaient une belle combinaison. Cependant, la beauté n’est pas seulement profonde de la peau. Woo Speed – styliste de mode, un sponsor de l’exposition et une icône de la mode de Louisville elle–même (bien qu’elle soit plus calme – sans publiciste), dit: « Bien sûr, nous ne savons pas comment elle a amené les gens à elle de manière jet-setter: fêtes, événements, collectes de fonds, grands événements de gala. Les gens voulaient être autour d’elle. Les gens voulaient connaître les qualités qu’elle avait, alors il fallait apprendre à la connaître. Apprendre à la connaître, c’était être plus proche d’elle et la comprendre, quels étaient ses intérêts et comment elle vivait sa vie quotidienne. C’est le mystère de quelqu’un comme ça pour nous: nous pouvons apprendre et lire sur elle, mais nous ne savons pas vraiment pourquoi elle était si fascinante de près. »

Musée d’Art de Philadelphie Don de M. et Mme Rodolphe Meyer de Schauensee, 1978

Speed imagine ce qui devait être pour Mona dans sa journée avec « la fabrication des vêtements et l’achat de 30 à 40 pièces d’un créateur et les activités sociales de cette époque, qui étaient quotidiennes ou tous les soirs. (Elle voyageait) dans toutes les parties du monde et avait des bijoux spécifiques pour correspondre à une tenue qu’un designer avait mis trois mois de son cœur et de son âme à fabriquer. Nous ne vivons tout simplement plus à une époque de cette grandeur. »

Si tout cela ressemble à beaucoup de travail, c’était le cas, et cela n’inclut même pas la tâche d’être photographié pour le magazine Vogue plus de 60 fois. Afin de gérer son personnage public, Mona avait un publiciste, selon Birchfield. Le rythme du jour est également décrit dans le livre de Birchfield; la haute société était l’aspiration de beaucoup et Mona avait tous les bons ingrédients. Les étoiles étaient peut-être alignées, mais Mona était engagée et elle savait naturellement comment s’élever au sommet.

Il convient également de noter l’attention que Mona porte aux détails, non seulement dans ses vêtements, mais aussi dans ses maisons. Elle possédait des hôtels particuliers à New York, Long Island, Palm Beach, Paris et Capri. Comme l’observe Rodgers,  » Les choses n’étaient pas frivoles. Elle était très certainement une perfectionniste. » Ce trait à lui seul la distingue. Ajoutez à son exposition le meilleur de la mode, des bijoux, des maisons et du design d’intérieur et vous avez une icône de style en devenir.

En tant que designer d’intérieur des plus belles maisons de Louisville depuis plus de 30 ans, Rick Jenkins déclare: « Son exposition était incroyable. L’exposition est tout. Si Mona n’avait pas eu accès aux meilleurs designers et aux personnes les plus riches du monde, elle n’aurait pas pu accomplir ce qu’elle a fait. Elle a établi une norme de mode et de style pour être imitée par son entourage et les gens qui lisent sur elle dans le journal et les magazines, documentant sa vie et tout ce qu’elle impliquait. Les gens aspiraient à être elle. »

Mme Harrison Williams, 1935_© Les archives de Cecil Beaton chez Sotheby’s

Ma partie préférée de l’exposition est les lettres manuscrites de ses amis extrêmement influents: le duc et la duchesse de Windsor, Jackie Onassis, le photographe Cecil Beaton et la rédactrice en chef de Vogue, Diana Vreeland, pour n’en nommer que quelques-unes. Non exposé, mais raconté par Rogers, il y a des lettres laissées à la Filson Historical Society à Louisville, où des étrangers lui ont écrit pour lui demander son aide. Des lettres de suivi la remercient pour sa générosité, un thème commun dans de nombreuses lettres d’amis et d’étrangers.

Un autre exemple que Rogers utilise pour décrire la nature aimable et vraie de Mona est :  » Elle est photographiée avec des petits chiens décousus qu’elle a sortis de la gouttière. Elle n’avait pas de chien de race. »

Étonnamment, Mona ne parlait pas de ses vêtements, selon Rogers, et préférerait probablement être connue comme jardinière. Des photographies d’elle élégamment vêtue de son short de jardinage par Balenciaga sont exposées dans son jardin de la Villa « Il Fortino » sur l’île de Capri. C’est là qu’elle a passé ses dernières années avant de mourir à Paris en 1983.

À sa mort, Mona a laissé la majorité de sa succession pour fonder le Mona Bismarck American Center for Arts and Culture dans sa maison de ville de Paris. La directrice du centre Bianca Roberts explique les intentions de Mona:  » Nous ne sommes pas un musée ou un sanctuaire de Mona Bismarck. Le but est de renforcer et d’approfondir l’amitié entre les Français et les Américains à travers l’art et la culture. »La gamme d’événements comprend des expositions d’art et des concerts ainsi que des événements de danse, de mode et de cinéma. Roberts m’a expliqué que 1968 était une année très importante en France, et cette année marque le 50e anniversaire de la période charnière.

 » 1968 a été l’année où Paris a été englouti par des émeutes, le gouvernement a failli être renversé et c’est l’arrivée du mouvement de la jeunesse et du pouvoir de la jeunesse en France », dit-elle.  » Cela a profondément transformé la société française. »Au même moment aux États-Unis, Robert Kennedy et le Dr Martin Luther King Jr. ont été assassinés. Lors de la Convention nationale démocratique, des milliers de manifestants de la guerre du Vietnam ont été brutalisés par la police. Aux Jeux olympiques de Mexico, trois athlètes gagnants – dont deux Américains – se tenaient sur le podium les poings serrés pour plaider en faveur du black power. Le massacre de l’État de Kent a eu lieu où quatre étudiants ont été tués pour protester contre la guerre.

Balenciaga, c. 1953_©Goldstein Museum of Design, Université du Minnesota

Roberts poursuit en disant: « J’ai donc eu deux personnes vraiment intéressantes – l’une est Greil Marcus, critique américain pour le magazine Rolling Stone et grand critique social, et (l’autre est) le cinéaste français Olivier Assayas – pour venir au centre américain et parler de l’héritage de 1968 et de la façon dont il résonne aujourd’hui, en particulier à travers les arts et la culture, la musique et le cinéma. Ce n’était qu’une discussion fascinante avec une foule débordante qui assistait. C’est typique de la façon dont je pense que nous pouvons continuer le dialogue, partager des expériences, partager des idées sur les défis mutuels à travers la littérature, le cinéma et la musique et comment nous avons tous été affectés par ces choses. »

Roberts ajoute que les Français regardent ce que les gens font aux États-Unis. Espérons que nous les examinerons également. Et pour cet échange, nous avons peut-être Mona à remercier. VT

Magnifique Mona Bismarck

Maintenant jusqu’au 29 juillet

Musée d’histoire de Frazier

fraziermuseum.org/upcoming-exhibitions

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