Maria Edgeworth (1768-1849)

Maria Edgeworth est née dans l’Oxfordshire en 1768 et, à la mort de sa mère à l’âge de cinq ans, la famille retourne en Irlande pour vivre dans la propriété de son père à Edgeworthstown, Co. Longford. Après y avoir vécu pendant deux ans, Edgeworth a été envoyée en pension en Angleterre jusqu’à l’âge de 14 ans. À ce moment-là, elle retourna à Edgeworthstown, où elle résida pour le reste de sa vie (à l’exception de quelques longs voyages en Grande-Bretagne et sur le continent). Edgeworth ne s’est jamais mariée, et elle est effectivement devenue la gérante de la succession de sa famille (même du vivant de son père); elle s’est distinguée tard dans la vie pour son travail inlassable en faveur des affamés pendant la Grande Famine.

La gestion des affaires successorales par Edgeworths lui a donné une exposition à la tentantry irlandaise dont elle s’est souvent inspirée dans ses écrits. Ses romans irlandais – Castle Rackrent (1800), Ennui (1809), The Absentee (1812), Ormond (1817) et Orlandino (1848, une nouvelle de tempérance pour adolescents) – ont été grandement admirés par des gens comme Jane Austen, Walter Scott et Ivan Tourgueniev, et elle a à juste titre acquis la réputation d’être l’une des plus grandes romancières que l’Irlande ait jamais produites. Elle est également célèbre pour certains de ses romans de la « société anglaise », ses nouvelles irlandaises (pour enfants et adultes) et un traité coécrit avec son père, An Essay on Irish Bulls (1803). Cependant, quelque chose qui est souvent ignoré au sujet de la carrière d’Edgeworth est qu’elle a écrit un certain nombre de pièces de théâtre. Son roman classique The Absentee a commencé sa vie comme une pièce de théâtre mais a été rejeté par Sheridan à Drury Lane au motif qu’il n’avait pas assez d’acteurs irlandais et qu’il était peu probable qu’il soit adopté par le Lord Chamberlain (le censeur théâtral anglais). Sheridan avait également rejeté sa pièce précédente, Caprice pour caprice (1798).

Parce qu’Edgeworth avait du mal à faire produire ses pièces (un problème rencontré par de nombreuses femmes dramaturges en Irlande – à l’époque et aujourd’hui!), ses scripts finissaient toujours par être interprétés comme des « home theatricals « . C’est-à-dire qu’ils ont été mis pour la famille et les amis à Edgeworthstown House, la « grande maison » de sa famille. Sur ses douze pièces, cinq, outre The Absentee, ont un intérêt irlandais. Il s’agit notamment de sa première pièce, The Double Disguise de 1786, qui n’a été publiée pour la première fois qu’en 2014; Eton Montem de 1800, qui, bien que se déroulant en Angleterre, présente un personnage central irlandais; deux drames comiques de 1817 – Love and Law et The Rose, Thistle et Shamrock – qui sont tous deux préoccupés par l’idée que chaque pays a un « caractère national » unique; et Dumb Andy – publié en 1827 – qui est (pour citer Edgeworth) l’une de ses « petites pièces pour enfants ». Sans doute le meilleur (et certainement le plus fascinant) parmi ceux-ci est le Double Déguisement. Dans cette pièce, une famille anglicane irlandaise descend dans une auberge anglaise. Cela donne à Edgeworth l’occasion de réfléchir sur les différences culturelles entre les Anglais et les Irlandais, les gradations dans la classe sociale et les rôles / attentes de genre.

Auteur de six pièces pour enfants, Edgeworth est une figure pionnière dans le domaine du Théâtre pour jeune Public (TYA). Deux de ses pièces pour enfants remarquables sont Old Poz (1797), dont l’action se déroule en Angleterre, avec sa distribution de personnages très mémorables, et The Knapsack (1801), qui se déroule en Suède, dans lequel Edgeworth essaie – comme dans tant de ses œuvres – de convaincre des personnes de toutes les classes sociales de faire preuve d’une plus grande responsabilité civique.

Pièces

  • Le Double Déguisement (1786)
  • Vieux Poz (1797)
  • Le Sac à dos (1801)

En savoir plus

Pour en savoir plus sur ce dramaturge du point de vue des études irlandaises, voir le livre de Clíona Ó Gallchoir, Maria Edgeworth: Femmes, Lumières, Nation (2005).

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