« Mittelafrika » : Le Rêve Allemand d’un Empire Africain, 1884-1918

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La Conférence de Berlin de 1884-1885 est toujours considérée par de nombreux historiens comme le point culminant de l’impérialisme européen en Afrique: dominé par le génie diplomatique de Bismarck, le congrès divisa en fait le grand bassin du Congo entre diverses puissances coloniales, équilibrant leurs intérêts commerciaux concurrents en un système complexe de sphères d’influence exclusives. C’est ainsi que la Conférence de Berlin officialisa cette  » bousculade  » politique et économique pour le territoire africain destinée à atteindre son apogée à la fin des années 1890, avec la lutte anglo-française pour le Soudan et l’émergence de l’empire  » privé  » de Cecil Rhodes en Afrique du Sud. Mais elle a aussi eu le résultat inattendu de favoriser les ambitions coloniales de l’Allemagne, en donnant son assentiment diplomatique à ses récentes acquisitions au Togo, au Cameroun et en Afrique du Sud-Ouest. Ce fait aurait de profondes répercussions sur les rapports de force internationaux, nourrissant toute cette série de rivalités coloniales révélées plus tard dans la tragédie finale de la Première Guerre mondiale. Pendant ce temps, des hommes d’État et des commerçants allemands ont essayé de capitaliser sur cet énorme « investissement » outre-mer, soutenant des projets de développement agricole et industriel pour les colonies. Et, après la partition anglo-allemande de l’Afrique de l’Est en 1890, ils ont également commencé à entretenir des rêves ambitieux d’un immense empire continental, s’étendant de l’Inde à l’océan Atlantique. Généralement connu sous le nom de « Mittelafrika », ce projet visionnaire a été inclus parmi les objectifs de guerre officiels allemands en 1917, et il a parfois résonné même dans le programme expansionniste d’Hitler du début des années 1940, propagé par d’anciens officiers coloniaux de l’ère Kaiser.

 Revendications allemandes en Afrique (1917)

Revendications allemandes en Afrique (1917)

Bismarck, cependant, n’était pas parmi les premiers partisans de cette entreprise coloniale massive. Au contraire, il n’a décidé d’acheter des colonies en Afrique qu’avec une extrême réticence, en raison de la focalisation constante de sa stratégie diplomatique sur la situation européenne. En effet, il préférait laisser l’expansion coloniale à la France et à la Grande-Bretagne, favorisant leur inimitié mutuelle et plaçant l’Allemagne comme un « médiateur honnête » parmi eux. Mais ce stratagème intelligent devint de plus en plus intenable au cours des années 1870, avec l’émergence d’un grand lobby colonial dans la société allemande. Dirigé par des personnalités charismatiques comme Adolf Woermann, Friedrich Fabri et Carl Peters, ce lobby s’est exprimé dans une myriade de sociétés commerciales et géographiques locales, qui ont préconisé le développement de nouveaux marchés pour les industries allemandes ou l’acquisition de terres libres pour l’émigration agricole. Enfin, en 1882, tous ces groupes fusionnèrent en une ligue coloniale nationale (Kolonialverein), pressant les principaux partis politiques d’agir davantage en matière coloniale. En fin de compte, Bismarck fut obligé de satisfaire cette agitation avec l’acquisition de certains protectorats africains en 1884, mais il espérait toujours que ces possessions pourraient être maintenues à un coût minimum, les laissant à la responsabilité administrative de sociétés privées. Par exemple, l’Afrique du Sud-Ouest a été donnée à la Deutsche Kolonialgesellschaft fur Sudwestafrika dirigée par Adolf Luderitz, tandis qu’Adolf Woermann a accepté d’administrer le Cameroun par le biais de sa propre entreprise de commerce.

La seule exception à une telle « privatisation » coloniale était l’Afrique de l’Est, où Karl Peters a signé plusieurs traités avec des chefs locaux au nom du gouvernement allemand, obligeant Bismarck à envoyer un petit corps militaire pour l’application de ces documents. Explorateur audacieux mais violent, Peters refusa toute contrainte à ses actions coloniales et, en 1887, il arriva même pour tenter un raid à grande échelle sur le bassin du Congo, revendiquant l’Ouganda pour le Reich allemand. Craignant une confrontation directe avec la Grande-Bretagne, Bismarck répudie la demande de Peters, le qualifiant de « flibustier », mais il doit installer un protectorat semi-formel sur l’Afrique de l’Est, brisant ainsi partiellement son idée précédente d’un empire colonial informel. Pendant ce temps, Peters continua de déranger le chancelier avec ses initiatives extrêmes, notamment le développement de plantations de café intensives dans la région du Mont Kilimandjaro: en effet, les ouvriers indigènes employés dans ces structures furent traités avec une telle brutalité qu’ils se rebellèrent largement en 1892, forçant l’armée allemande à une campagne répressive difficile et sanglante. Finalement, Peters fut contraint de quitter l’Afrique de l’Est, mais il continua à prôner une présence allemande majeure dans la région, soutenu par la presse agressive de la Ligue pan-allemande. Attaqué par le Parti social-démocrate pour ses crimes contre les indigènes africains, il a été renvoyé du service gouvernemental, mais ses idéaux impérialistes ont attiré d’autres jeunes militants radicaux, qui les ont ensuite développés dans le schéma de la « Mittelafrika ». Leur ton patriotique était également partagé par le nouvel empereur allemand Guillaume II, qui adopta une politique coloniale plus audacieuse après la démission de Bismarck en 1890.

L’échec de l’administration de Woermann au Cameroun a en effet contraint le gouvernement allemand à réorganiser complètement la structure de son empire d’outre-mer, remplaçant l’entreprise privée par l’intervention publique. En mars 1890, Heinrich Krauel, un fonctionnaire de bas niveau du Ministère des Affaires étrangères, est nommé directeur d’un petit département colonial doté de son propre budget annuel, mais quatre mois plus tard, il est remplacé par Paul Kayser, qui crée un conseil colonial plus vaste conseillant le gouvernement sur diverses questions de politique africaine. Cette institutionnalisation précoce n’a pas donné beaucoup de résultats, car le conseil de Kayser restait une branche secondaire au sein du Ministère des Affaires étrangères. Elle accéléra cependant la centralisation progressive de l’administration coloniale dans toutes les colonies africaines, avec des entreprises privées lâches remplacées par une structure civilo-militaire permanente dépendante des ordres de Berlin.

Dans le Sud-Ouest de l’Afrique, par exemple, la Kolonialgesellschaft de Luderitz a été dissoute au profit d’un gouvernement militaire dirigé par le Premier lieutenant (plus tard major) Curt von Francois, qui a tenté d’encourager l’installation de fermiers blancs dans la région autour de Windhoek. Le projet, cependant, a échoué en raison de la résistance obstinée des tribus héréros locales, dont les compétences en élevage se sont avérées extrêmement efficaces pour limiter la pénétration agricole allemande à l’intérieur. Exaspérés par la concurrence des Héréros pour la terre et l’eau, les éleveurs allemands demandent alors une intervention directe des autorités militaires contre leurs rivaux africains, mais François refuse de satisfaire leur demande, essayant de maintenir de bonnes relations avec la population indigène. Son successeur Theodor Leutwein, cependant, était plus sympathique envers les demandes des éleveurs, et il essaya d’abord de persuader les Héréros de donner plus de concessions de terres aux colons blancs, jouant sur la rivalité entre différents chefs tribaux. Cette stratégie a eu un certain succès, mais l’agressivité croissante des agriculteurs allemands a détruit toute possibilité de solution pacifique du conflit, déclenchant à la place une terrible guerre d’anéantissement en 1904. Menés par le légendaire Samuel Maherero, les Herero ont en effet commencé à attaquer plusieurs fermes européennes, tuant plus d’une centaine de colons en quelques semaines. En réaction, Berlin a retiré le Leutwein diplomatique avec le plus sanguin Friedrich Lindequist, qui a adopté des mesures extrêmes pour vaincre les rebelles: des villages entiers ont été brûlés et leur population déportée dans le désert, tandis que les commandants militaires allemands permettaient à leurs hommes de tirer librement sur chaque homme, femme et enfant héréros. Le produit final de cette politique, qui a écrasé la rébellion après près de deux ans d’âpres combats de guérilla, a été le premier grand génocide du XXe siècle: en effet, sur les quatre-vingt mille Héréros qui avaient vécu en Afrique du Sud-Ouest avant la guerre, moins de vingt mille ont survécu à l’épreuve de la répression allemande. Brisant la résistance indigène, Lindequist pourrait alors lancer un vaste programme de colonisation blanche dans la région, suivant les nouveaux plans coloniaux ambitieux conçus à Berlin. Le Togo, le Cameroun et l’Afrique de l’Est ont suivi la même voie, mais avec moins de violence que la possession sud-africaine. Au Togo, par exemple, Julius Graf Zech a établi une administration modèle, profondément admirée par les observateurs français et britanniques, tandis qu’en Afrique de l’Est, les officiers allemands ont développé une véritable coopération avec les Swahilis locaux, créant une armée coloniale vaste et efficace. Les deux pays, cependant, n’ont pas échappé à la réalité d’exploitation de l’impérialisme de la fin du XIXe siècle.

À partir de la fin des années 1890, Guillaume II inséra ses colonies africaines dans le vaste programme d’expansion mondiale communément appelé Weltpolitik. Inspiré de la doctrine stratégique agressive de l’amiral Alfred von Tirpitz, Secrétaire d’État à la Marine impériale à partir de 1897, ce programme visait à remettre en cause l’ancienne suprématie internationale de la Grande-Bretagne et de la France, en gagnant un nouvel « espace vital » (Lebensraum) pour les intérêts politiques et économiques allemands dans le monde. En ce sens, les colonies d’outre-mer en Afrique et dans le Pacifique sont devenues l’objet de vastes investissements économiques, en particulier dans le secteur ferroviaire et minier. En Afrique de l’Est, par exemple, le gouvernement colonial a commencé la construction de deux longues voies ferrées à travers la campagne: une Zentralbahn dirigée vers la région des lacs et une Nordbahn reliant la côte aux hautes terres du nord d’Usambara. Mais l’opposition des colons blancs au projet bloqua l’extension des deux lignes jusqu’en 1907, lorsque, à la suite de la rébellion des Maji Maji au Tanganyika, le chancelier von Bulow décida la création d’un Bureau colonial indépendant sous la direction du célèbre banquier Bernhard Dernburg. Gestionnaire de grandes entreprises avec des alliés puissants des deux côtés du Reichstag, Dernburg proposa un programme massif de développement économique dans les colonies, les transformant en un débouché important pour l’industrie nationale allemande. Il fallait donc accroître l’implantation agricole allemande, tandis que les infrastructures locales devaient être renforcées en faveur du marché national. À la fin de 1907, il se rendit en Afrique de l’Est, où il tenta de réactiver le projet Zentralbahn en lien avec le développement moderne des activités des paysans africains. En effet, Dernburg n’aimait pas beaucoup les prétentions arrogantes des colons allemands de la région, responsables du récent soulèvement de Maji Maji, et souhaitait plutôt promouvoir une politique autochtone plus « progressiste », peut-être confiée à un corps professionnel d’officiers gouvernementaux. Son projet, cependant, était fermement opposé par la Ligue pan-allemande, qui continuait à préconiser un système de colonies de population, et il n’a même pas réussi à obtenir le soutien des principaux partis politiques allemands. Battu au Reichstag, Dernburg démissionne de son poste en 1910, laissant le Ministère des Colonies à son ancien rival Friedrich Lindequist, l’ancien concasseur de la rébellion héréro dans le sud-ouest de l’Afrique. C’est sous sa direction que l’ambitieux projet de Mittelafrika prend enfin forme, aboutissant à la Deuxième Crise marocaine de 1911.

Inspiré par les idées de l’ancien chancelier Leo von Caprivi, Lindequist commence en effet à envisager l’acquisition directe du Congo à la Belgique, créant un long empire allemand unique du Cameroun à l’Afrique de l’Est. Ce rêve à grande échelle aurait assuré une source importante de matières premières à l’industrie nationale, satisfaisant même les préoccupations agricoles de la Ligue pan-allemande: en effet, avec le Congo comme principal moteur industriel de l’empire allemand d’outre-mer, l’Afrique de l’Est aurait pu se transformer en une vaste économie de plantation, absorbant l’émigration de nouveaux colons blancs. Ainsi, le caractère visionnaire du plan de Lindequist a gagné un large soutien de la part des forces politiques allemandes, et il a impressionné même les observateurs étrangers comme E.D. Morel, le président de la Congo Reform Association, qui pensait que le colonialisme allemand pourrait introduire un système économique plus « humanitaire » en Afrique centrale. Mais cela a provoqué l’hostilité ouverte de la France et de la Grande-Bretagne, qui craignaient l’expansion des intérêts allemands au détriment de leur propre puissance géopolitique en Afrique. Pendant ce temps, la croissance de la présence commerciale allemande au Maroc, considérée par Paris presque comme une dépendance formelle, a détourné les énergies politiques de Berlin vers le Maghreb, reliant l’objectif du Congo à la politique étrangère plus large du Reich du Kaiser. En effet, une contestation ouverte des droits français dans la région aurait pu contraindre les autres puissances européennes à accorder des concessions territoriales en Afrique centrale en compensation de l’acquiescement allemand au Maroc. Le seul résultat de cette stratégie fut cependant l’humiliation diplomatique de l’Allemagne lors de la Deuxième Crise marocaine de 1911, lorsque le Kaiser envoya la canonnière Panther à Agadir sous prétexte de protéger les vies européennes d’une rébellion locale : la France et la Grande–Bretagne réagirent avec véhémence à une telle démonstration d’arrogance militaire allemande, et leur front diplomatique commun – prêt même à aller en guerre pour la défense de l’honneur national – obligea à abandonner partiellement les demandes audacieuses de Lindequist. Avec le traité de Fès qui s’ensuivit, en effet, l’Allemagne renonça à toutes prétentions au Maroc pour une petite partie du Cameroun français, près de la frontière du Congo belge. Située entre la rivière Logone et la Mambere, la zone était totalement inutile d’un point de vue agricole, et le terrain marécageux ne permettait même pas la construction d’un chemin de fer moderne. Enfin et surtout, cette mauvaise acquisition a été payée avec la cession à la France de toute la côte près de Fort Lamy (N’Djamena), sur le lac Tchad, privant les commerçants allemands d’une position clé pour le commerce fluvial en Afrique de l’Ouest.

Déçu par le fiasco marocain, Lindequist démissionne du Ministère des Colonies, mais ses idées continuent de dominer la politique coloniale allemande jusqu’au déclenchement de la Première Guerre mondiale. En 1913, par exemple, le Ministère allemand des Affaires étrangères ouvre une longue série de négociations avec la Grande-Bretagne sur une éventuelle partition des colonies portugaises en Afrique du Sud, resserrant à nouveau ses possessions autour des frontières du Congo. Mais les pourparlers diplomatiques n’ont rien produit de tangible, à part la défense ferme par les Britanniques de l’ancienne autorité portugaise en Angola et au Mozambique. C’est donc avec un certain soulagement que les impérialistes allemands accueillent le déclenchement définitif des hostilités européennes à l’été 1914 : même s’ils connaissent l’extrême vulnérabilité de leurs colonies africaines, encerclées par les territoires français et britanniques, ils pensent qu’une énorme victoire militaire sur le Front occidental pourrait fournir suffisamment de pouvoir de négociation à la table de la paix pour la réalisation définitive du projet de Mittelafrika. Trois ans plus tard, malgré l’impasse sanglante en Europe et la perte totale de toutes les possessions d’outre-mer, ils croyaient toujours en une perspective aussi fantastique: en effet, dans la liste officielle des objectifs de guerre présentée par le gouvernement du Reich au public international, le chancelier Benthmann Hollweg incluait une grande série d’acquisitions territoriales en Afrique centrale, concrétisant ainsi le vieux rêve de la Mittelafrika. Selon un tel plan, la zone coloniale contrôlée par l’Allemagne devrait s’étendre du Sénégal au Kenya, avec le Nigeria, l’Angola, le Congo et la Rhodésie à l’intérieur de ses principales frontières – un empire titanesque au cœur de l’Afrique, riche en matières premières, terres arables et routes commerciales. C’était quelque chose de totalement inacceptable pour les Puissances alliées, qui envisageaient même une concession coloniale en échange de la Belgique et du nord de la France dans le sombre automne de 1917, lorsque les Empires centraux semblaient au bord de la victoire militaire. Un an plus tard, cependant, la situation s’est complètement inversée et l’Allemagne a été contrainte de renoncer à jamais à ses ambitieux projets coloniaux. Ils ont partiellement survécu à l’idéologie nazie d’Hitler, avec la réhabilitation formelle de Carl Peters en 1934 et la réalisation de plusieurs films de propagande sur des événements historiques africains, y compris une biographie populaire du président Boer Paul Kruger en 1941. Mais ils n’ont plus jamais dominé l’attention principale du gouvernement allemand comme à l’époque Wilhelmine. Mittelafrika est mort avec les derniers coups de feu de la Grande Guerre.

Simone Pelizza, Université de Leeds

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Lectures suggérées:

Fernando M. Navarro Beltrame, ‘Mittelafrika: Canarias y la geopolitica alemana en el Africa subsahariana y en el Maghreb (1871-1919)’, Vector Plus, 35 (enero-junio 2010), pp. 63-76.

Wm. Roger Louis, Great Britain and Germany’s Lost Colonies, 1914-1919 (Oxford: Clarendon Press, 1967).

Micheal Perraudin, Jurgen Zimmerer et Katy Heady (dir.) Colonialisme allemand et identité nationale (Londres: Routledge, 2011).

Woodruff D. Smith, L’Empire colonial allemand (Chapel Hill : Presses de l’Université de Caroline du Nord, 1978).

Woodruff D. Smith, The Ideological Origins of Nazi Imperialism (New York-Oxford : Oxford University Press, 1986).

Helmuth Stoecker (éd.), L’impérialisme allemand en Afrique : Des débuts jusqu’à la Seconde Guerre mondiale (Londres : C. Hurst & Company, 1986).

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