Pourquoi les suricates et les mangoustes ont une approche coopérative pour élever leurs petits

Vivant dans le paysage plat et aride du Kalahari, les suricates sont l’une des espèces de mammifères les plus coopératives de la planète. La rareté de la nourriture et le peu d’endroits où se cacher des prédateurs les ont amenés à vivre en groupes où ils partagent les tâches de recherche de nourriture et de surveillance.

Mais ces petits animaux coopèrent également de manière rare chez les mammifères.

Les suricates vivent dans des familles nombreuses comptant jusqu’à 50 individus, mais un seul mâle et une seule femelle dominants se reproduisent pendant que leurs petits sont nourris et élevés par les autres membres du groupe.

« Seulement une femelle suricate sur six ou sept réussit à se reproduire », a expliqué le professeur Tim Clutton-Brock, zoologiste à l’Université de Cambridge qui a passé 24 ans à étudier le comportement social des suricates dans le Kalahari. « Mais ceux qui le font peuvent produire trois portées de cinq à sept petits par an.

‘Les femelles subordonnées allaitent et gardent les petits au terrier pendant les trois premières semaines de vie. Pendant les trois mois suivants, ces femelles nourrissent également les petits en distribuant jusqu’à 40% de la nourriture qu’elles trouvent. »

La stratégie est extrêmement réussie – les suricates femelles dominantes peuvent produire jusqu’à 20 petits par an, ce qui renforce la taille de leur groupe afin qu’elles puissent conserver un territoire précieux contre les familles rivales.

« Notre femelle la plus performante a élevé 81 petits pour survivre au cours de sa vie », a déclaré le professeur Clutton-Brock, en référence aux suricates qu’il a observés.

‘ Il est facile de comprendre pourquoi les animaux sont en compétition … Il est moins facile de comprendre pourquoi, dans certains cas, les individus peuvent passer une grande partie de leur vie à aider d’autres individus.’

Professeur Tim Clutton-Brock, Université de Cambridge

Stratégie

Mais l’évolution de cette stratégie n’a guère de sens dans un monde où les individus sont généralement prêts à s’aider eux-mêmes.

Chez la plupart des animaux, la volonté égoïste de survivre et de transmettre leurs propres gènes signifie que peu d’entre eux aideront à élever la progéniture des autres et dans certains cas, comme les lions et certains singes, ils tueront même les petits de leurs rivaux.

« Il est facile de comprendre pourquoi les animaux sont en concurrence », a déclaré le professeur Clutton-Brock. « Ils rivalisent pour la nourriture, ils rivalisent pour le territoire, ils rivalisent pour se reproduire. Il est donc moins facile de comprendre pourquoi, dans certains cas, les individus peuvent passer une grande partie de leur vie à aider d’autres personnes. »

C’est ce que Prof. Clutton-Brock et ses collègues ont entrepris de comprendre dans le cadre de l’ambitieux projet de six ans THCB2011. Ils ont observé et surveillé plus de 700 suricates sauvages de 30 groupes différents dans le Kalahari, prélevant des échantillons génétiques et hormonaux des animaux tout au long de leur vie.

Ils ont constaté que les suricates présentaient un niveau de parenté inhabituellement élevé avec les autres membres de leur groupe par rapport à celui constaté chez d’autres animaux sociaux tels que les chiens de chasse africains et les primates. En d’autres termes, presque tous les membres d’un groupe de suricates sont frères et sœurs.

Comme les suricates d’un groupe partagent tous des copies des mêmes gènes, cela signifie qu’ils ont également tout intérêt à assurer la survie de la progéniture de leur mère, explique le professeur Clutton-Brock.

« D’autres femelles peuvent s’assurer que les gènes qu’elles partagent sont transmis en aidant à élever leurs frères et sœurs », a-t-il déclaré.  » Cela renforce la coopération. »

Malgré tout, la vie de groupe des suricates n’est pas toujours harmonieuse. La femelle dominante supprime activement le développement sexuel des autres femelles, qui sont plus petites, en les intimidant et en expulsant celles qui tentent de se reproduire. Si la femelle dominante meurt, les femelles restantes sont en compétition pour prendre sa place. Ils mangent de manière compétitive dans le but de dépasser leurs sœurs et d’affirmer leur domination. Une fois en place, le squelette de la nouvelle femelle reproductrice s’allongera et elle se musclera.

Animaux sociaux

Chez d’autres animaux sociaux, tels que les chimpanzés et les babouins, la parenté est beaucoup plus faible au sein des groupes. Cela signifie que les primates supérieurs, y compris les humains, doivent s’engager dans des manœuvres sociales beaucoup plus nombreuses et former des alliances au sein de leur groupe, explique le professeur Clutton-Brock. Cette politique de style Game of Thrones aurait pu être l’une des forces motrices des augmentations de l’intelligence et de la taille du cerveau observées chez les humains.

« La plupart des animaux qui vivent en groupes avec de faibles niveaux de parenté ont tendance à être ce que nous considérerions comme développé cognitivement », a déclaré le professeur Clutton-Brock. « Même les humains vivent en groupes avec des niveaux moyens de parenté très faibles. La morale est que si vous vivez dans un groupe où tout le monde n’est pas étroitement lié à vous et que vous cherchez peut-être à vous embêter s’ils en ont l’occasion, vous devez être brillant.’

D’autres animaux coopératifs ont développé des stratégies différentes pour aider à s’assurer que le groupe reste uni. Les mangoustes baguées, les grandes cousines des suricates, créent un « voile d’ignorance » qui permet au groupe de travailler ensemble pour élever leurs petits.

Le projet SOCODEV, d’une durée de cinq ans, a suivi 12 groupes de mangoustes à bandes sauvages en Ouganda, qui vivent en groupes familiaux d’environ 20 individus. Contrairement aux suricates, quatre à six femelles se reproduisent en même temps.

Alors que les femelles plus jeunes s’accouplent généralement quelques jours après les plus âgées, elles synchronisent leurs grossesses de sorte que toutes les femelles accouchent exactement le même matin. La litière communale est ensuite élevée par le groupe.

« Si une femelle donne naissance un jour différent, les autres femelles tueront probablement les petits », a déclaré le professeur Michael Cant, biologiste de l’évolution à l’Université d’Exeter, au Royaume-Uni, qui étudie les mangoustes depuis 1995.  » Se synchroniser pour accoucher au même moment est un moyen d’éviter l’infanticide. Nous pensons qu’aucune des femelles ne sait qui sont leurs propres chiots, alors elles s’occupent de tous au cas où ils seraient les leurs. C’est un acte égoïste qui mène à (quelque chose comme) un véritable kibboutz.’

Grossesse

Pour examiner ce comportement plus en détail, le professeur Cant et son équipe ont nourri la moitié des femelles reproductrices de chaque groupe de mangoustes avec des aliments riches en nutriments supplémentaires pendant la grossesse. Ils ont mesuré la croissance, le stress hormonal, les marqueurs génétiques du vieillissement et le comportement ultérieur de chacun des descendants.

Ils ont constaté que si les mères qui avaient reçu la nourriture supplémentaire donnaient naissance à de plus gros petits, elles ont ensuite travaillé très dur pour élever la progéniture de mères qui n’avaient pas eu la nourriture supplémentaire, nivelant les différences entre elles.

« Les mangoustes (baguées) font toujours (semblent) le contraire de ce que nous pensons qu’elles devraient faire », a déclaré le professeur Cant, qui s’attendait à ce que les chiots qui étaient plus gros à la naissance bénéficient de leur longueur d’avance dans la vie, ce qui se produit avec les chiens et les autres mammifères. Au lieu de cela, les femelles se sont concentrées sur l’élévation des runts. « Je pense que cela confirme qu’ils ne savent vraiment pas qui sont leurs propres progénitures dans la portée. Il paie chaque femelle pour aider le runt au cas où il y aurait une chance que ce soit la sienne. »

D’autres résultats qui devraient être publiés plus tard cette année montrent également que celles dont les mères n’ont pas reçu de nourriture supplémentaire pendant la grossesse peuvent en fait se porter mieux plus tard dans la vie.

Les soins postnataux semblent surcompenser de sorte que les petits plus légers finissent par devenir des adultes plus lourds, explique le professeur Cant. « Il semble que le voile d’ignorance (sur la filiation) qui conduit à la redistribution des richesses entre ces descendants ait des effets durables sur leur condition physique. »

Le professeur Cant estime que les résultats pourraient également avoir des implications pour tester les théories de la coopération chez l’homme. « Les humains sont des éleveurs coopératifs – notre progéniture est élevée par les grands-parents, les frères et sœurs ainsi que leurs parents.

‘Il y a aussi beaucoup de conflits à la fois au sein des groupes de mangoustes et entre les groupes. Ils sont l’un des rares mammifères à se faire la guerre. Il est facile de faire des analogies avec cela (l’évolution humaine) car notre propre comportement humain est un étrange compliment de coopération et de conflit. »

La recherche de cet article a été financée par le Conseil européen de la Recherche. Si vous avez aimé cet article, pensez à le partager sur les réseaux sociaux.

De nouvelles recherches renversent l’idée que les rats-taupes ont un « système de castes »

Auparavant, on croyait que les rats-taupes étaient nés dans différentes « castes » qui définissaient leurs rôles au sein de la colonie pour la vie, un peu comme avec les abeilles et les fourmis. Les recherches du projet THCB2011, qui est à un stade plus précoce que celui des suricates, ont révélé que ce n’est pas le cas.

Le professeur Clutton-Brock de THCB2011 et ses collègues ont étudié les rats-taupes Damaraland, un autre mammifère très coopératif qui vit en colonies sous le Kalahari où une seule « reine » femelle produit toute la progéniture.

Ils se concentrent sur 500 rats-taupes à l’état sauvage et 500 autres dans 60 colonies captives vivant dans des tubes transparents dans une installation spécialement construite dans le Kalahari.

Ils ont constaté que les rats-taupes changent de rôle au cours de leur vie et que leur contribution à des activités de coopération, telles que creuser et chercher de la nourriture, augmente avec l’âge. Ils observent également des niveaux de parenté similaires dans les colonies de rats-taupes à ceux observés chez les suricates.

« Les rats-taupes vivent sous terre, il est donc beaucoup plus difficile d’étudier leur comportement social », a déclaré le professeur Clutton-Brock.  » Mais notre nouvelle installation nous permet de le faire dans des détails sans précédent.’

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