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La maggior parte dei detenuti del braccio della morte può correre contro il tempo quando si tratta dei loro ultimi giorni, in attesa che un tribunale interrompa la loro esecuzione spesso poche ore prima che sia programmata. Ma era un diverso tipo di gara per Max Soffar, che aveva il suo orologio biologico con cui combattere mentre attraversava il lungo e contorto processo di appello.

Per anni, la sua squadra di difesa impegnata aveva lavorato febbrilmente per ottenere un’assoluzione basata su una falsa confessione. Ma domenica sera, all’Unità Polunsky di Livingston, il tempo di Soffar è scaduto. Morì di cancro terminale al fegato nell’infermeria del braccio della morte; aveva trascorso 35 dei suoi 60 anni in prigione.

Sebbene nessuna prova fisica avesse mai collegato Soffar agli omicidi, fu condannato nel 1982 per aver sparato a tre dipendenti di una pista da bowling di Houston, in stile esecuzione. Il crimine ha scosso la città per mesi. Con l’aiuto di un testimone che è sopravvissuto a un proiettile alla testa, un detective della polizia ha elaborato uno schizzo del sospetto e ha offerto una ricompensa di $15.000 a chiunque potesse identificarlo. E come sia Michael Hall del Texas Monthly che il professore di giornalismo della Texas Southern University Michael Berryhill hanno scritto ampiamente, quell’incentivo finanziario alla fine avrebbe messo Soffar dietro le sbarre per il resto della sua vita.

Come Berryhill ha scritto in un lungo pezzo di Houston Chronicle l’anno scorso, Soffar era un abbandono del settimo grado che era stato dipendente da droghe per tutta la sua vita, essendo nato con danni al fegato e al cervello alla nascita a causa della sindrome alcolica fetale. Al momento è stato condannato, era stato in esecuzione con ladri e altri tossicodipendenti per anni, anche se aveva agito come informatore alla polizia pure. Secondo quanto riferito, credeva di poter appuntare gli omicidi della pista da bowling su un collega criminale che assomigliava al ragazzo nello schizzo, quindi recuperare i $15,000 e andarsene.

Invece, anche se i dettagli Soffar originariamente dato ai detective su quella notte in alcun modo sincronizzati con la scena del crimine reale, la polizia sono stati in grado di pressione Soffar a cambiare la sua storia più volte — da mai nemmeno essere presente e solo in attesa in auto fuga, solo assistere agli omicidi, poi, infine, di essere costretto dal suo complice Durante il suo processo, questa confessione fu l’unica prova su cui i giurati si basarono per mandare Soffar nel braccio della morte. E questo, dice Berryhill, è l’aspetto più preoccupante del caso di Soffar.

“Questi casi sono frustranti, dove hai una confessione, nessuna prova fisica, ma il crimine è così orrendo che la giuria si sente spinta a emettere un verdetto”, ha detto alla Houston Press. “Anche con una confessione così improbabile.”

Nel 2006, gli avvocati di Soffar sono stati in grado di garantire un nuovo processo dopo aver sostenuto che Soffar aveva un consiglio inefficace la prima volta.* Come riferito da Berryhill, la difesa sperava di chiamare alla sbarra un testimone di nome Stewart Cook, che era stato complice di un uomo di nome Paul Reid, che avrebbe detto a Cook di essere dietro gli omicidi di Houston bowling alley. Reid era già in prigione nel Tennessee, condannato per omicidi che un detective della polizia del Tennessee ha detto che erano sorprendentemente simili al caso bowling. Ma il giudice distrettuale di Stato Mary Lou Keel non lo ha lasciato in prova, apparentemente non credendo che i crimini fossero abbastanza simili. E Cook non è mai arrivato alla sbarra, perché i pubblici ministeri hanno minacciato di processarlo per omicidio se avesse testimoniato.

Così per la seconda volta, ha detto Berryhill, una giuria lo ha trovato colpevole dopo aver pesato nient’altro che la sua confessione, mai in grado di ascoltare una teoria alternativa che potrebbe aver sollevato abbastanza ragionevole dubbio per assolverlo.

“Le false confessioni, penso, sono davvero difficili da ingoiare per la persona media, perché non possono immaginare che qualcuno confessi qualcosa che non ha fatto”, ha detto Berryhill. “Ma la persona media potrebbe non essere a conoscenza di tutti questi fattori.”

Berryhill spera che, semmai, il caso di Soffar diventi un catalizzatore nel cambiare le tattiche di interrogatorio della polizia, o almeno contribuisca alla crescente consapevolezza del pubblico sul problema.

Ma oltre a questo, alcuni giudici della Corte Suprema degli stati UNITI ha iniziato anche il segnale che è giunto il momento di riconsiderare la costituzionalità della pena di morte a causa di casi molto come Soffar s. L’anno scorso, per esempio, la Giustizia Stephen Bryer chiamato fuori due Texas casi, punteggiando la possibilità molto reale che lo stato può prendere la vite innocenti. Ha evidenziato il caso di Carlos Deluna, che fu giustiziato nel 1989, nonostante l’insistenza per anni che un altro uomo di nome Carlos aveva ucciso una donna in una stazione di gas, che è stato successivamente confermato in un libro; e quello di Cameron Todd Willingham, che è stato eseguito per impostazione fuoco alla casa e uccidendo i suoi bambini all’interno per ragioni che non sono mai stati chiari — anche se la scienza del fuoco utilizzato per condannarlo in seguito considerata “scienza-spazzatura.”

Non sapremo mai cosa sarebbe successo agli ultimi appelli di Soffar. La Quinta Corte d’appello del Circuito ha recentemente accettato di ascoltare il suo caso, forse una delle ultime possibilità che avrebbe avuto in un proscioglimento. La corte doveva ascoltare le argomentazioni orali domani.


*Correzione 4/26/16: Andrew Horne è stato avvocato d’appello di Soffar negli ultimi anni, anche se non era il suo avvocato di prova nel secondo processo. La stampa si rammarica dell’errore.

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