Donne di Storia: Martha Matilda Harper

Foto di Martha Matilda Harper, circa 1914. LC-USZ62-76323 (B&W pellicola copia negativa.) Per gentile concessione della Library of Congress, Prints and Photographs Division.

Cosa potrebbe esserci di più americano del franchising aziendale? Il ristorante popolare, il minimarket e i servizi di consegna dei pacchetti sono dominati da questo modello. In genere una società madre concede in licenza ai franchisee di vendere i propri prodotti e utilizzare il proprio marchio, oltre agli operatori di formazione e mentoring, che condividono una percentuale dei profitti.

Il franchising deve molto all’imprenditrice canadese-americana Martha Matilda Harper (1857-1950). I suoi parrucchieri, noti come negozi Harper, hanno cambiato il modo in cui le donne si prendevano cura dei loro capelli e navigavano gli standard in evoluzione di toelettatura e bellezza nella prima metà del ventesimo secolo. Come la sua controparte afroamericana, l’imprenditrice Madam CJ. Walker (1867-1919), Harper ha aperto la strada e definito l’auto-presentazione delle donne in un mondo in rapida evoluzione. Ha pubblicamente accreditato Christian Science con la sua guarigione e sostenendola attraverso decenni di attività.

Harper è nato in povertà, a Munn’s Corners, Ontario, Canada. All’età di sette anni ha iniziato a lavorare per un parente come domestica.1 La mancanza di mezzi o di istruzione formale non l’ha inibita, tuttavia; all’età di 25 anni si è avventurata da sola a Rochester, New York, un centro per la riforma sociale e l’innovazione aziendale. Lì ha continuato a lavorare come lavoratrice domestica per una famiglia benestante, usando lo stesso prodotto per vestire i capelli del suo datore di lavoro che avrebbe lanciato la sua carriera—noto come Moscano Tonique. In seguito ha affermato che questa formula è stata data a lei da un medico di origine tedesca sul letto di morte.2

Pubblicità per Harper Method Tonique, circa 1926.

Nel 1888, usando i suoi risparmi di $360, Harper aprì un salone di bellezza nel centro di Rochester. Come il libro commemorativo Golden Memories in seguito registrato, ” Aveva la sua formula, il suo piano, e le sue due mani forti. Era pronta ad andare.”3 Questa impresa era una novità; le donne in quel momento si prendevano cura dei propri capelli o impiegavano parrucchieri per visitarli a casa. Ma Harper’s salon è stato un successo. La sua clientela era principalmente di alto livello, anche se ha reclutato dipendenti tra i lavoratori domestici di Rochester. È diventata la prima donna membro della camera di commercio della città e ha offerto incentivi insoliti ai clienti che includevano la cura dei bambini durante gli appuntamenti e le ore serali per ospitare le donne che lavorano.

L’arduo compito di stabilire la sua attività quasi travolse Harper, e la giovane donna si ammalò e non poté lavorare.4 Aveva sentito parlare di scienza cristiana attraverso i suoi ultimi datori di lavoro, la famiglia Roberts, e contattato Helen Pine Smith, un praticante di scienza cristiana a Rochester, facendo appello a lei per chiedere aiuto attraverso la preghiera.5 Pochi giorni dopo, è stata in grado di tornare al lavoro. Ha continuato a visitare Smith regolarmente per qualche tempo dopo.

Per il resto della sua vita, Harper ha sostenuto che questo incontro con la scienza cristiana ha segnato un punto di svolta nella sua vita e carriera. Nel 1938 ha messo in evidenza quella storia, con una foto di Smith, in un opuscolo celebrativo del cinquantesimo anniversario sul Metodo Harper.6 Sebbene non sia mai diventata membro della Chiesa Madre di Boston, si è unita a una delle sue filiali in 1897-First Church of Christ, Scientist, Rochester.7

L’approccio di Harper alla bellezza ha evitato la colorazione dei capelli e le onde permanenti. Invece ha sottolineato facendo emergere la bellezza naturale dei clienti. Ha incarnato questo ideale con i suoi capelli a pavimento, presenti nelle pubblicità. La biografa Jane Plitt attribuisce questa enfasi all’influenza della scienza cristiana. I prodotti del metodo Harper sono stati pubblicizzati nel Christian Science Monitor.

Foto di Harper salon, Rochester, New York, 1920 circa. Dalla collezione Martha Matilda Harper. Rochester Museum & Science Center, Rochester, New York.

D’altra parte, mentre Harper ha sviluppato il suo marchio, ha anche enfatizzato i massaggi facciali, del collo e delle spalle per i clienti. Per facilitare l’uso dei prodotti Harper, la sua scuola di formazione ha offerto un corso completo per gli operatori di nuovi negozi. Ciò includeva lezioni di anatomia e tecniche per il trattamento del viso, del cuoio capelluto e dei capelli. Queste enfatizzazioni erano meno legate alla Scienza cristiana e, come ammette Plitt, “i devoti scienziati cristiani potrebbero sussultare alle interpretazioni di Marta” della loro religione, forse a causa della percepita incompatibilità della sua base spirituale con alcuni dei suoi metodi. Ma Harper, come molti altri attratti dalla Scienza cristiana, apprezzò la sua enfasi su ciò che Mary Baker Eddy descrisse come “un cristianesimo più alto e più pratico, che dimostra giustizia e soddisfa i bisogni dei mortali in malattia e in salute” che “sta alla porta di questa età, bussando per l’ammissione.”8.

Questo passaggio, anche dal libro di Eddy Scienza e salute con Chiave delle Scritture, potrebbe aver risuonato con lei:

Il termine Scienza, propriamente inteso, si riferisce solo alle leggi di Dio e al Suo governo dell’universo, compreso l’uomo. Da ciò ne consegue che uomini d’affari e studiosi colti hanno scoperto che la Scienza cristiana aumenta la loro resistenza e le loro capacità mentali, allarga la loro percezione del carattere, dà loro acutezza e completezza e la capacità di superare la loro capacità ordinaria. La mente umana, intrisa di questa comprensione spirituale, diventa più elastica, è capace di una maggiore resistenza, sfugge un po ‘ da se stessa e richiede meno riposo. Una conoscenza della Scienza dell’essere sviluppa le capacità latenti e le possibilità dell’uomo. Estende l’atmosfera del pensiero, dando ai mortali accesso a regni più ampi e superiori. Solleva il pensatore nella sua aria nativa di intuizione e perspicacia.9

A partire dal 1891 Harper espanse la sua attività, quando introdusse il franchising dei negozi Harper Method.10 La maggior parte di questi affiliati” Harperite ” erano donne, molti provenienti da ambienti modesti come il loro fondatore. Sono stati addestrati a Rochester (e più tardi in altre due sedi), utilizzando il manuale del metodo Harper. I corsi sono durati diverse settimane per operatori di bellezza esperti e sei mesi per i neofiti. Nel 1930 circa 500 negozi Harper erano situati negli Stati Uniti, Canada, Inghilterra, Francia e Germania.11 Harper è accreditato con l’invenzione della sedia shampoo reclinabile e lavabo shampoo, che si trovano oggi in quasi ogni parrucchiere e negozio di barbiere. Tuttavia-a differenza di Moscano Tonique-non li brevettò. Il metodo Harper attirava anche clienti maschi, sebbene la sua clientela rimanesse principalmente donne.

Nel 1930, avvicinandosi all’età di 80 anni, Harper passò sempre più la gestione dell’organizzazione a suo marito, Robert McBain (1882-1965). Il suo nuovo team di gestione ha cercato di aggiornare il metodo Harper includendo la colorazione dei capelli e le onde permanenti nei servizi offerti dai negozi. Ma hanno deemphasized il sentimento familiare che aveva segnato il rapporto di Harper con i suoi affiliati. Le riunioni periodiche al quartier generale di Rochester e altrove avevano incluso banchetti e feste in giardino che le donne e le loro famiglie amavano universalmente. Questa mutata atmosfera ha accompagnato una strategia per rendere il business più competitivo, ma le nuove pratiche hanno anche reso i prodotti Harper meno distintivi. McBain vendette la società nel 1956. Operò sotto diversi nomi fino al 1972, quando due acquirenti acquistarono i suoi beni. Uno di loro, Niagara Mist Marketing, Ltd., ha mantenuto le formule per i prodotti originali di Martha Matilda Harper.12 Il negozio originale Harper continuò, cessando definitivamente le operazioni non molto tempo dopo l’anno 2000.

Dopo che McBain ha rilevato la sua attività, Harper non è stata coinvolta attivamente per il resto della sua vita, a causa della salute in declino. Nel 1941 si ritirò dall’appartenenza alla Christian Science church di Rochester per ragioni sconosciute. Plitt rimane convinto, tuttavia, che ha continuato a identificare come uno scienziato cristiano.13

Ascolta Martha Matilda Harper e la bellezza dell’imprenditoria sociale, un episodio di podcast Seekers and Scholars con l’autrice e studiosa Jane Plitt.

A partire da ottobre 2020, il Rochester Museum & Science Center includerà Martha Matilda Harper nella sua mostra di sei mesi The Changemakers: Rochester Women Who Changed the World. Harper biografa Jane Plitt sarà anche descritto.

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