Ewing, William Maurice (1906-1974)

William Maurice Ewing, geofisico e oceanografo, è nato il 12 maggio 1906, a Lockney, Texas, figlio di Floyd Ford e Hope (Hamilton) Ewing. Ha ricevuto tre gradi da Rice Institute (ora Rice University)-un B. A. nel 1926, un M. A. nel 1927, e un dottorato di ricerca nel 1931. Ha insegnato fisica all’Università di Pittsburgh (1929-30); fisica, geologia e geofisica alla Lehigh University (1930-44); e geologia alla Columbia University (1944-72). Mentre era in congedo dalle ultime due università dal 1940 al 1946, era un ricercatore associato su progetti di difesa nazionale presso Woods Hole (Massachusetts) Oceanographic Institute. Tornato alla Columbia University nel 1947, divenne professore di geologia, e nel 1959 fu nominato Higgins Professore di Geologia lì. Fu il primo direttore del Lamont Geological Observatory della Columbia University (poi Lamont-Doherty Geological Observatory), dove prestò servizio dal 1949 al 1972.

Come oceanografo pioniere Ewing guidò più di cinquanta spedizioni per esplorare le basi oceaniche. Ha dato molti contributi nello sviluppo di strumenti oceanografici ora in uso per l’esplorazione degli oceani, tra cui lo sviluppo e l’uso della fotocamera d’altura e della copertura del pistone. Durante la guerra scoprì il canale SOFAR, uno strato continuo nell’oceano profondo in cui l’energia sonora è intrappolata dalla messa a fuoco, fornendo così un meccanismo per un sistema di comunicazioni a lungo raggio. Nel corso degli anni la vasta raccolta di dati raccolti da Ewing e dai suoi associati ha contribuito enormemente all’attuale concetto di oceani come caratteristiche giovanili. Il suo lavoro nella sismologia dei terremoti confermò la struttura stratificata degli oceani, che era stata dimostrata per la prima volta dai suoi studi sulla rifrazione. Ewing, forse più di ogni altra singola persona, pose le basi per il concetto rivoluzionario noto come tettonica a placche.

Nel 1954 scoprì le collinette Sigsbee nel profondo bacino del Golfo del Messico, e suggerì che potessero essere cupole saline. Quattordici anni dopo era il capo scienziato a bordo della nave di ricerca oceanografica Glomar Challenger quando furono scoperti depositi di petrolio sotto quelle cupole di sale.

Conosciuto in tutto il mondo per i suoi contributi in geofisica e oceanografia, Ewing è stato nominato capo della Divisione di Scienze della Terra e planetarie nel Marine Biomedical Institute della University of Texas Medical Branch a Galveston nel giugno 1972; è stato anche nominato professore di scienze geologiche presso l’università. Ha pubblicato oltre 300 articoli su riviste scientifiche e ha fatto parte dei comitati di redazione di diverse pubblicazioni. È stato eletto all’Accademia Nazionale delle Scienze e alle accademie nazionali di diversi altri paesi. Fu anche eletto membro straniero della Royal Society di Londra. È stato presidente dell’American Geophysical Union e della Seismological Society of America. Ha ricevuto undici lauree honoris causa da università di tutto il mondo. Oltre alle numerose medaglie e premi assegnati durante la sua vita, il presidente Richard M. Nixon gli ha consegnato la National Medal of Science. Fu membro della Philosophical Society of Texas per più di venticinque anni.

Ewing era sposato con Avarilla Hildenbrand il 31 ottobre 1928; ebbero un figlio. Era sposato con Margaret Sloan Kidder il 19 febbraio 1944; hanno avuto due figli e due figlie. Entrambi i matrimoni si sono conclusi con un divorzio. Ewing si sposò una terza volta, il 6 maggio 1965, con Harriet Greene Bassett, che gli sopravvisse. Morì il 4 maggio 1974 al John Sealy Hospital di Galveston e fu sepolto a Palisades, New York. Fu insignito postumo, nell’autunno del 1974, della Penrose Medal, massima onorificenza della Geological Society of America. Nel 1976 il laboratorio di geofisica dell’Università del Texas Marine Science Institute è stato rinominato Maurice Ewing Hall.

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