Anslut. Upptäcka. Aktie.

^
Håll Houston Press fri

Jag stöder

  • lokal
  • gemenskap
  • journalistik
  • logo

stöd Houstons oberoende röst och hjälp till att hålla Houstons framtid fri.

de flesta dödsdömda fångar kan tävla mot tiden när det gäller deras sista dagar och väntar på att en domstol ska stoppa deras utförande ofta bara timmar innan det är planerat. Men det var en annan typ av ras för Max Soffar, som hade sin egen biologiska klocka att slåss med när han loopade genom den långa, invecklade överklagandeprocessen.

i åratal hade hans engagerade försvarsteam arbetat feverishly för att säkra en befrielse baserad på en falsk bekännelse. Men på söndagskvällen, vid Polunsky-enheten i Livingston, gick Soffars tid ut. Han dog av terminal levercancer i dödsdömdsjukhuset; han hade tillbringat 35 av sina 60 år i fängelse.

även om inga fysiska bevis någonsin hade kopplat Soffar till morden, dömdes han 1982 för att ha skjutit tre anställda i en Houston bowlinghall, avrättningsstil. Brottet rasade staden i månader. Med hjälp av ett vittne som överlevde en kula i huvudet ritade en polisdetektiv en skiss av den misstänkte och erbjöd en belöning på 15 000 dollar till den som kunde identifiera honom. Och som både Texas Monthly Michael Hall och Texas Southern University journalism professor Michael Berryhill har skrivit om i stor utsträckning, skulle det ekonomiska incitamentet i slutändan sätta Soffar bakom barer för resten av sitt liv.

som Berryhill skrev i ett långt Houston Chronicle-stycke förra året var Soffar en sjunde klass som hade varit beroende av droger hela sitt liv, efter att ha blivit född med lever-och hjärnskador vid födseln på grund av fetalt alkoholsyndrom. Vid den tiden dömdes han, han hade kört med inbrottstjuvar och andra narkomaner i flera år, även om han också hade agerat som informant till polisen. Han trodde enligt uppgift att han kunde stifta bowlinghallmorden på en medbrottsling som såg ut som killen i skissen och sedan återställa $15.000 och gå bort.

istället, trots att detaljerna Soffar ursprungligen gav detektiver om den natten inte på något sätt synkroniserades med den faktiska brottsplatsen, kunde polisen pressa Soffar till att ändra sin historia flera gånger — från att aldrig ens vara närvarande och bara vänta i flyktbilen, till att bara bevittna morden, sedan slutligen till att tvingas av sin medbrottsling att skjuta människor. Under hans rättegång var denna bekännelse det enda beviset som jurymedlemmar åberopade för att skicka Soffar till dödsraden. Och det, säger Berryhill, är den mest oroande aspekten av Soffars fall.

”dessa fall är frustrerande, där du har en bekännelse, inga fysiska bevis, men brottet är så hemskt att juryn känner sig tvingad att göra en dom”, sa han till Houston Press. ”Även med en sådan osannolik bekännelse.”

2006 kunde Soffars advokater säkra en ny rättegång efter att ha hävdat att Soffar hade ineffektivt råd första gången.* Som Berryhill rapporterade hade försvaret hoppats att ringa till stativet ett vittne som heter Stewart Cook, som hade varit en partner i brott med en man som heter Paul Reid, som påstås berättade för Cook att han var bakom Houston bowlinghallmorden. Reid var redan i fängelse i Tennessee, dömd för mord som en polisdetektiv i Tennessee sa var påfallande lik bowlinghallfallet. Men State District Judge Mary Lou Keel skulle inte låta det vara bevis, tydligen inte tro att brotten var tillräckligt lika. Och Cook aldrig gjort det till montern antingen, eftersom åklagare hotade att försöka honom för mord om han vittnade.

så för andra gången, sade Berryhill, fann en jury honom skyldig efter att ha vägt Ingenting annat än hans bekännelse, aldrig kunnat höra en alternativ teori som kan ha väckt tillräckligt rimligt tvivel för att frikänna honom.

”falska bekännelser, tror jag, är verkligen svåra för den genomsnittliga personen att svälja, för att de inte kan föreställa sig att någon bekänner något de inte gjorde”, sa Berryhill. ”Men den genomsnittliga personen kanske inte är medveten om alla dessa faktorer.”

Berryhill hoppas att Soffars fall, om något, blir en katalysator för att ändra polisförhörstaktik, eller åtminstone bidrar till den växande allmänhetens medvetenhet om problemet.

men utöver det har vissa domare i USA: s högsta domstol till och med börjat signalera att det är dags att ompröva dödsstraffets konstitutionalitet på grund av fall som Soffars. förra året, till exempel, rättvisa Stephen Bryer ropade två Texas-fall och punkterade den mycket verkliga möjligheten att staten kan ha tagit oskyldiga liv. Han lyfte fram fallet med Carlos Deluna, som avrättades 1989 trots att han i flera år insisterade på att en annan man vid namn Carlos hade dödat en kvinna på en bensinstation, som senare bekräftades i en bok; och Cameron Todd Willingham, som avrättades för att sätta sitt hus i brand och döda sina barn inuti av skäl som aldrig var tydliga — även om brandvetenskapen brukade döma honom senare ansågs ”skräpvetenskap.”

vi vet aldrig vad som skulle ha kommit av Soffars senaste överklaganden. Den femte Circuit Court of Appeals nyligen kommit överens om att höra hans fall, kanske en av de sista chanser han skulle ha haft vid en befrielse. Domstolen var planerad att höra muntliga argument i morgon.


*korrigering 4/26/16: Andrew Horne har varit Soffars överklagandeadvokat under de senaste åren, men var inte hans rättegångsadvokat i den andra rättegången. Pressen beklagar felet.

Håll Houston Press fri… Sedan vi startade Houston Press har det definierats som Houstons Fria, oberoende röst, och vi skulle vilja behålla det så. Erbjuder våra läsare fri tillgång till skarp täckning av lokala nyheter, mat och kultur. Producera berättelser om allt från politiska skandaler till de hetaste nya banden, med gutsy rapportering, snygg skrift, och medarbetare som har vunnit allt från Society of Professional Journalists’ Sigma Delta Chi feature-writing award till Casey medalj för Meritorious Journalism. Men med lokal journalistik existens under belägring och reklamintäkter bakslag har en större inverkan, det är viktigt nu mer än någonsin för oss att samla stöd bakom finansiering av vår lokala journalistik. Du kan hjälpa till genom att delta i vårt medlemsprogram ”I Support”, så att vi kan fortsätta att täcka Houston utan betalningsväggar.

  • domstolar
Meagan Flynn är en personalförfattare på Houston Press som, trots att han täcker straffrätt och andra politiska skvaller i Harris County, dricker bara en liten kopp kaffe per dag.
  • Kontakt:
  • Meagan Flynn

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.